Skip to content

Wes Craven’s Nightmare on Elm Street

September 18, 2015
( As part of the Wes Craven Blogathon my second piece is on his iconic horror movie, Nightmare on Elm Street. Spoilers ahead, some key scenes discussed in the review, so readers please note).
Wes  Craven’s   had  played  upon  the  subconscious  nightmares  of  average  Americans  in  his  first  two movies   The Last  House on The  Left  and   The  Hills  Have  Eyes.   Both  these  movies  were  a typical  motif  of  the  70′s  exploitation  grindhouse  flicks,   damned as  B cinema,   but  which  in  years  later  would   have  a cult  following  of  their  own.  They  had  certain  elements  common  to  70′s  Grindhouse flicks,   copious  amounts  of  gore,  sex,  nudity  and  violence.  But  most  importantly  they  seemed  to  play  upon  the  insecurity  of  the  average   American  to  the  60′s  free sex,  free  living,  flower  power  movement. In the  Last  House,  two  teen  girls,   out  for a  quick  fix  of  hash,  on  a  weekend,  get  into trouble,  as  they  are   kidnapped, gagged,  taken to the woods,  raped,  tortured  and  finally  kiled.  Craven  seems  to  set  the  line  between  the  good  folks  and  the  bad  folks,   the  bad folks,  were  guys  who got stoned,   were slutty,  and  horny. In  an  ironic  indictment  of   the  free  sex  mood,  a  particularly  graphic  scene,  shows  the  two  teen  girls,  forced  to have  sex  with  each other in front  of  their  tormentors.   Craven  draws  the  line  even  more  clearly  in  The Hills Have Eyes,  where  the  good  All American  family,  is  stranded  in  the  middle  of  nowhere,  and  they  have  to deal  with  the  bad  guys,  the  a   family  of  violent  thugs  with  a cannibalistic  tendency.
In  1984,  Craven  came  out  Nightmare on Elm Street,   a movie ,  that   actually  preys  on  a common  fear,  of  nightmares.  So  many  times  we  would  have  had  nightmares,   waking  up  in  sweat,  and  wondering  what  if   it  really  had  happened.   Interestingly  the  word  nightmare  originates  from an Old  English  word  referring  to  demons  called  incubi  which were  thought  to  sleep on the chests of people.  This  could  be  one  reason, why  the  nightmare  device  has  always  been  a  favorite  of   horror  fiction  writers.   Wes   Craven here  again  goes  for a  kind of  what  if   scenario.   Its  like  “Hey  i  got  a bad nightmare,   now  what  if   that   nightmare  becomes  real?  What  if  the  character  in the nightmare  actually  jumped  out  from it”.    Traditionally  horror  movies  have  worked  on  the  idea  of  something  unseen  somewhere,   comming  out  and  attacking  us.   Poltergeist   played  with  the  fear  of    ghosts  comming from  a  TV  set,  and  much  later  The Ring,   toyed  around  with the  idea  of  a  spirit  comming from an old  video  casette.   The  very  reason  why  Nightmare  is to date  regarded  as   one  of  the  best   in  the  horror  genre,  is   that  its  not  just   your  routine,  evil  spirit  comes  out  and  goes  slash, cut, slash  on  screaming   victims.   Nightmares   have  often  been  said  to be  the  outcome of  our  inner  fears,  so   Craven  here  by  suggesting  that  our  inner  fears  could  actually  end  up comming true,   puts  in  a pyschological, Freudian  sub  text.
In  fact   when  the  movie  begins  we  see  glimpses  of  the  killer  its  only in  brief  glimpses,  where   we  see  a  hand  putting  the  knives  to the  fingers  of  a glove,  and  a  kind  of  dimly  lit  boiler  room.   The  hand  strikes, a  dark  canvas  is  torn into shreds,   and  then we  see a  panoramic  shot  of   the  San  Fernando  suburb near  Los  Angeles,  where  the  action  takes  place.    As  the  title  credits  roll by  we  see  a  young  teen   female  of   around  15,  by  stalked  by  a  mysterious  stranger,  in  what  must be  one of  the  scariest  opening  scenes.  What i loved  here  is  the  way,   Craven,  shows  the  credits  in  every  frame,  the  girl  leaves behind,  and  we have the   blades ripping  through  the fabric.   For   a  while  everything  goes  silent,  and  then  we have  the  mysterious  stranger  attacking  the  girl, and  she  breaking free from him,  and   then  suddenly  we   see  her  walking  up  in bed  with  a scream.

A very young Johnny Depp

The  girl  here  is  Tina( Amanda Wyss),    staying  with  her  mom  and  her mom’s  boyfriend.   Tina  looks  down  to  see  that  her  nightgown  bears   the  same  cuts  as  those  inflicted  by  her  mysterious  attacker.   The  next  day  at  school,  Tina   listens  to  the  kids  singing  “One two Freddie’s  comming  for  you”    and   is   again   reminded  of   her  nightmare,   confiding  about  it  to  her  friend  Nancy Thompson(  Heather  Langenkamp),    who  coincidentally   has  the  same  kind  of  nightmare  Tina  has  had,  as  we  come  to know  later.   Both  Tina  and  Nancy  are  typical  American  suburbian   teens,  with  divorced  parents,   prom nights  and   yes  boy friends  looking  for  a romp.    Nancy’s   boyfriend  is   Glen  Lantz(  a  certain  Johnny  Depp  in  his  debut),    while  Tina’s   on  and  off  boy friend  Rod   is  a kind of  Richard  Gere wannabe ,   black  leather jacket, studs   and all.
With  Tina’s  mom  out  of  town,   Nancy  and  Glen,  offer  to   sleep  over  at  Tina’s  place  to  make  her  feel better.  Glen  as it  turns  out is  bit of  a Mama’s  boy,  who  has  to  make  up  a  story  to  his  Mom,   to  come  over.    Rod   gatecrashes  into  their  party,  and  though  Tina  has  this  “now  i  love  u, now  i  dont”   relationship  with  him,  he  takes  her  inside  ostensibly  to  talk.   The  unwritten  rule  of   any  horror flick in Hollywood    is  “With  great  sex,  comes  sudden  death”.    Or  in  other  words,  you  have a  couple  indulging in some hot  romping  around,   you can be   very   sure,   that  in  the  next  scene,  they are gonna  have  their  party  rudely  interrupted,  of  course  unless  you  happen  to be  the  lead  pair.  I  somehow   wonder   how  the  hero  and  heroine  have  great  sex,  and  nothing  happens  to them.    Sure  enough  we  hear  Tina and Rod,  having   a  great  romp, and  then both of  them  under   the  sheets,   and   as  in  Hollywood,  the romp  under  the  sheets,  seems  to  fix  the  problems   they  are  having  in  their  relationship  for  the time being.
Sure   enough  after  some  time  Tina  listens  to the  voices,  and  as  she  rushed around  to find  out, the  mysterious  stranger  attacks  her.   As  Tina  rushes  around  seeking  help,  she  runs  to her home,  and   in the  dim light,  finds  that  the  mysterious  stranger  attacking  her  is  the  same   guy  who  haunted   her  in the  nightmare.  And   on  hearing  her  cries,  Rod  wakes  up,  only  to find  Tina  thrashing around on bed, and  in front  of   his  shocked  eyes,   she  is  cut   across  her  chest,  and  then   her  bloodied  body  is  dragged  along the  ceiling before she falls dead.  Here   Craven,  actually  uses  two  POV’s   in  quick  succession,  Tina’s   and  Rod’s.   From  Tina’s  POV,   we  see  her  being  attacked  by  the  stranger   and  then  being  killed,  while   Rod  only  sees  Tina  being  killed  by  some  strange  invisible  forces.   The  way  Craven  keeps  shifting  between  the  two  POV’s   makes   the   scene   really   unsettling.
The  cops  arrest  Rod   for  the  murder,  because  he  happened  to be  there,    incidentally  the  local  police  lieutnant  Don Thompson( John  Saxon),   also  happens   to  Nancy’s   father.    The  scene  here  is  significant  in  one  way,   for  me  in  that  Craven,  seems  to be  exploring  the  issue  of   abstinence.   Nancy  refuses   to  have  sex  with  Glen,  making  him  remark  “Morality sucks”,   while  Tina  the  girl  who  has   a  romp  with  her  boyfriend,  is  bumped  off  in  a rather  gory  manner.  Something  like  you  cross  the line,  you  end  in trouble.  As  i said  earlier,  the  late 70′s  and  80′s   were  the  time,  when  there  was  some  sort  of   conservative  backlash  against  free  sex  and  teen  pregnancy,  and  Craven   seemed  to be  playing  on  that  implicitly.
Nancy  however  is  convinced  that  Rod  is  innocent,   as  when  she  is again stalked  and  attacked  in  the  nightmares  by  the  same mysterious  stranger.   And she   sees  that  whats  happened  to her in the  nightmare  is  occuring  to her in  real life.   She  meets up  with  Rod,  and   she discovers  that  he  also  had  the  same  nightmare.  Nancy  is  convinced   that  the  attacker  is  the  one  responsible  for Tina’s  death,  but  her  father   dismisses it  off  as a case  of  hysteria.   When  Rod is  next  found  dead,  strangled  by  bedsheets  in  the prison  cell,  the  cops  dismiss it as a case  of  suicide.  Nancy   however  knows   that  its  the   stranger,  responsible  for  the  deaths,  and   its  a matter  of   time  before  she  and Glen  become  victims.  Thats   when  her  mom,  reveals  the  story  of   Freddy  Kruger,  a  notorious  serial  killer  of  kids,  who  was  caught    and   burned  to  death  in  a boiler,   by  the  angry  parents,  which  explains  the  boiler  motif  appearing  in  most  of  the  scenes.  Nancy  is  now  convinced   that  its  Kruger  himself   involved  in  the  murders.
Basically  horror  or  slasher  flicks  work  in  two  ways,   you  have  the  who dun  it  kind,  where  we  have  the  masked  stranger  going on  a killing  spree,   and  then  his   motivations   are  explained  in  the  final  reels.   The  other   is  where  we  have  a knowledge  of   the  killer,  but  the   interest  centers  around  how  it  is  encountered.   Like  in  Alien,   we  know  that  the  culprit  is  a nasty  alien,  going  on killing  every one,  but   the  tension  is  how  the  lead  character   tackles  the  situation.  Here  once  Nancy’s   mother  explains  about  Freddy  Kruger,  we  know  the  character  and   his  motivations,  but  the   interest  here  is  in  how  Nancy  is  able  to tackle  him.
And  where  Craven,  really perks  up  the  viewer  interest  is   in  the  way  he    looks  at   the  barrier  between  the  dreams  and  real  world.   We  have a  real  chiller  of  a scene,  when  Nancy  is  having  her  bath  in  the  tub,  and  she  is  pulled  under  into  a  totally  dark  pool.   Here  every  scary  scene,  which  shows  Freddy  attacking   Nancy,   is  in  essence  a dream,  but   when  she  wakes  up  from  the  nightmares,  and  finds  that  whatever  injuries  she  sustained  in  her  dream,  appear  in  real,  we  find  it  hard  to  see  the  difference.    Craven  here  gets  the viewers  into  thinking   whether  dreams  could  be  real  or  vice  versa.   Is  that  at  times  our  inner most  hidden  fears    could  come true?   Also  the  way  he  gets  the  contrasting  POV’s   of   the  characters   in  the  death  scenes  of  Tina  and Rod,   looks  at  the  issue  of  perception.   The  same  thing  could  be   seen  in two  different   ways  by  the  characters  in  that  scene.    This  constant  interpolation  of  dreams  and  reality,  the  contrasting  POV”s  of  characters,   goes  right  down  into  the  ending,  which  again  is  totally  open  ended.   And  i guess  this is  what  elevates   Nightmare  from  a mere  horror  flick  into  some  thing   more  intellectual.  It  is  the  kind  of  horror  flick,  which  could  actually end  up  making  you  think.
One  more  reason  that  puts  Nightmare  up beyond  the  standard  horror/slasher  flick  is  the  strong  female  character.   Nancy  is  not  your  average  scream  queen,  damsel  in  distress   who  needs  her  knight  in  shining  armour,  to  come  and rescue  her from  the  dragon.   She is more   feisty,  more  resourceful,   and  yes   compared  to  the  standard,  low  IQ  heroines of   horror  flicks,  who  end  up  doing the  daftest  things,  she  is  much  more  smarter.   So  while  Freddy  Kruger  is  a suitably  nasty  villian,   Nancy  is  more  than  a match  for  him.  She  is  not  there  just  to  scream  around,  run  around,  be  dumb  and  have  her  hero  rescue  her  in  the  last  reel.  She  is  more  like  Ripley  in  the Alien series,  Clarence  Starling in  Silence of the Lambs   or    Rachel  in The  Ring.   Heather  Langenkamp  does  a  fairly  good  job,  though  she  is  not  a  Jodie  Foster  or  Sigourney  Weaver.    Johnny  Depp  in  his  debut  feature  is  fine,  however   nothing  too remarkable,  honestly  his  role   here  is more of  a supporting  act.  Robert  Englund,  who  plays  Freddy  Kruger,  gained  considerable  fame,  and  is  suitably  nasty  beneath  the   latex  face and all.
Craven   also  creates  the  necessary  creepy  mood  here,  with  good  light  and shadow  effect,  especially  in  the  surrealistic  dream sequences,  and   also  the  climax.   Though  shot  on  a very  low  budget,  the  movie  does  not  have a  tacky  feel  to it, and  the  special  effects  are well done.   The  80′s   feel  is  there  though,  especially  with  some of  the  blood  spilling  scenes.   Craven  however  did  not  take much  interest in the  sequels,  though  he  wrote  for  the  3rd  part,  with  the  result,  that  like  any  other franchise,  this  also  went  downhill,  as   the subsequent  versions  just  dumbed  down  the  intelligence  of  the  original   to  make them  more audience  friendly.  Nightmare on Elm Street  is  proof  that  a  horror  movie  can  be  made  without  asking  the  audiences  to  leave  their  brains  at  home,  and  which  can be  scary  too.  It is  one  of  the  few   movies  in  this   genre,   where  you  can  have  your  gore,  thrills  and at  same  time  use  your  grey  cells  a  bit  too.
  1. I really liked your point of view on A nightmare on Elm Street 🙂
    I also analyzed the movie, check it out if like 😀

Trackbacks & Pingbacks

  1. Frightful Friday! Guest Horror Posts You Need to Read | The Nitrate Diva

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: