Skip to content

Kiss,Kiss, Bang,Bang

December 4, 2012

( This post is being published as part of  Scenes of the Crime  blogathon under the category Crime Comedies. This is one wacky, witty, satirical spoof on the Noir genre, featuring top notch performances by Robert Downey Jr and Val Kilmer. )

” These  4  words  are perhaps the briefest statement imaginable of the basic appeal of the movies. The appeal is what attracts us and ultimately makes us despair when we begin to understand how seldom movies are more than this.”- Pauline Kael,  after  she  saw  the  poster  for  a  Bond movie ,  titled  as   Kiss, Kiss,  Bang, Bang in Italian.

(Spoiler Alert: Some key scenes and moments in the movie are discussed here, please note)
Godard  once  famously  remarked,  “All  you  need  for  a movie is a  girl  and  a gun”.   In  a way  both  Godard  and  Kael,  were  stripping  the  movie  making  down to the  basics.  Of  course  one  could  argue  they  were  looking at  a  Western  perspective,  but  generally  the  first  question  any  one  has  regarding  an  English movie in India.  Are  there  any  scenes(  Kiss, Kiss)  and  next,  are  there  any  fights(  Bang,  Bang)? I  feel  that  in  one  way, it  explains  the  popularity  of  the  Bond  movies  here,  it  has all  the  masala  one  finds  in  the  conventional  Indian movie,  but  it’s more  fun  what  with  the  gadgets,   the  chases,  the  fights  and  of  course  the  steamy  stuff.
There  are  many  ways  in  which  one  can  take  a look  at   Kiss, Kiss,  Bang, Bang.  It  can  be  seen  as a  spoof,  that  takes  in  all  the  standard  noir  elements- the  narrator,  the  detective,  the  mystery, the  intrigue,  and  then   turns them  upside  down.   It  can  be  seen as a  black  comedy,  that   combines  the  elements of  satire  and  intrigue,  leading  to a rather  twisted finale.    It  can  be  seen  as  a  tribute to  Tarantino’s  kinetic  style,  with  ample  dialogues  that  are  there  just  because  they  have to be.   Or  combined  together, it  can  be  seen  as   one  gigantic, twisted  up  fun ride,  that   spoofs  everything  around it,  and  never  takes  itself  too seriously.
Something  which  kicks off right  in  the  opening  scene, when a  little  girl at a  party, screams out loud, while another kid   is  doing  the magic  trick of  sawing  her in the  box.  Her  concerned  dad  rushes  there,  only to find his  little  girl is  safe and  sound,  and  then  she  says  “I want to be an  actress”. Her  dad is  exasperated  and  then the opening credits.   Cool,  groovy,  funky,   the  music  playing  tribute to  those  of  the  50′s, 60′s  noir  movies,  and  the  earlier Bond  flicks.  The  credits  too  a  kind of  homage  to  007  and  Pink  Panther  series.  Director  Shane  Black makes  it  clear  that  we  are  into  one  big  twisted  up  joy  ride.  He  should be  knowing best,  having  scripted  Lethal  Weapon, one of  the best 80′s  action comedies  ever,  later on he  would  also  script  Last  Boy  Scout  and  The Long  Kiss  Goodnight, one  real  cult  action thriller.  This  was a  guy  steeped  in the  action, comedy  format,  knew it’s  intricacies  in  and  out,  in  Kiss  Kiss  Bang Bang, he  takes  every  noir, action  cliche,  and  turns it  upside down.
And then we  have  the  lead  character  and  narrator,  Harry  Lockheart(  Robert  Downey  Jr),  talking  upfront to the audience,  about  what  they  would  be  witnessing, as  he  says

That’s  me  Harry. Now  that  i am in L.A.  i go to parties–  the  kind  where if a  girl is  Jill,  she  spells  it as  J-Y-L-L-E,  that   bullshit.

Harry’s  gaze  wandering  around  the  party,   rich,  lavish,  over the  top, including  a swimming  pool  with dolphins in  it.   And  then  he  focuses  on the  two  guys,  one balding,  sucking  on a cigar,  which  we learn  is  the  producer  Dabney  Shaw  who  discovered  him,  and  the  other  guy  is  Perry  Van  Shrike( Val Kilmer),  aka  Gay  Perry,  “honest  to good private  eye,  consults  in TV, film.  Also  he’s  gay”. But  how  did  Harry  actually  end up here, and  then  he  lets  it  out  saying  “I  don’t  see another  Goddamn  narrator, so  pipe  down. How’d i  get  here?  See for  yourself”. And  then  comes  one  of  the  movie’s  best  scenes,  as we  go  into  the  flashback,   Harry  is a  small time thief,  who  botches  a  store  hold  up,  and  along  with  his   pal  Bauer,  makes  a run.  Bauer  is  shot  dead,  and  Harry  on  the  run  from  the  cops   lands  up in  a  movie   audition.   Irony  and  fate  intermingle  here,  Harry  reads  out  from the  script,   one of  the  members  an  elderly  woman, pushes  him,  saying  he killed  his  partner.   Harry  still traumatic  from  the  death of  Bauer,  blurts  out,   and  then breaks  down,  feeling sorry.  Harry  is  not  acting  here,  he  is  actually  expressing  anguish  about  his  partner’s  death,  but  the  crew  feels  he  has  done  a great  job,  and  he  gets  the  role.   Robert  Downey Jr is  brilliant  in  this  scene,  doing  a Chaplinesque  tragi  comic   performance.
While  Harry  got  there  by  sheer  luck,  his  childhood  sweetheart,  and  the  girl in  the  first  shot,  Harmony Faith( Michelle  Monaghan)_  was  the one  destined to be  an actress.   “Harmony  Faith  Lane: IQ:166.  Job:  Actress  Go Figure”. Harmony  is  shown  sitting  at  the  fire  place,  ranting  against  an  agent,  she  seems  to be  an  intellectual  kind,  discussing  racism,  in  what  appears  to be  some  story  about  the  reindeer of  Santa  Claus.  Or  maybe  some one  more  intellectual  than  she  should  be.
So  the  3  characters  integral  to  the  plot  have  been  set  up  here
Harry Lockheart–  The  narrator, the   small  time thief  turned  actor  by  a  twist of  fate  and  irony.
Gay  Perry–  The  smart,  suave  gay  detective
And  then  there  was  Harmony,  the  opening  scene  had  already  set  us  up  for  Harmony, showing  her  deep  desire to be  an actress.  But  in  spite  of   her  dad’s   disapproval,  Harmony  is  determined  to be  one.  So  who  is  her  motivation  to become  an  actress.    Harmony’s   dad  blamed  the  school,  the  kids  around  for  his  little  girl  slipping  away,  but  the  main  culprit,   was  and  then  the  camera  zooms  on  to the  book   Harmony is  reading
YOU’LL    NEVER  DIE  IN  THIS  TOWN  AGAIN-  A  Johnny  Gossamer  thriller.
Johnny  Gossamer  was  one of  those  cheap  paperback  novels, lurid  stuff,  dealing with  detectives and mysteries.  To people  like   Harmony  living  in  small  town  America,  he  was  the  major salvation,  he  made  them  dream  about the  promised  land,   called  Los  Angeles.    Harmony  literally  lives  in a dream  world,  hoping   Johnny  Gossamer,  would  come  and  rescue  her  sister  from her  Papa.  And  later  on  when  we  see her  as  the  teen,  she is  travelling  in  the  bus, and  on  her  lap  is  the  same  Johnny  Gossamer  novel.
So  what  destiny  made  Harmony  the  actress.  Well  here  it  was  a  whacked  out  actor,   Jeff Neal,  playing the  role of  PROTOCOP(  another tongue in cheek  reference  to  ROBOCOP),  breaks  into the  home where  Harmony  is  staying.  Another   superb  scene,  with  the  director  intercutting  between  the  Protocop  show  on  TV,  and  the  real  PROTOCOP    breaking  into  Harmony’s  kitchen,  she  shocked  to  discover  him,   and  then  whacks  him  out.  That’s  when  during  a  TV  interview  of  the  crime  scene,  the  same  producer  Dabney  Shaw,  sees   Harmony,  loves  her “tits”  and  then  gets  her  for  his  next  movie.
Destiny  again  playing  the  role.   Harry never  wanted  to be an  actor,  but  destiny  made  him  one.   Harmony  was  destined  to be  the  actress, but  again  it  was Destiny,  that  gave her the break.  And  in  both  cases, the  controller  was  same,  the  producer  Dabney  Shaw.
Destiny  again brings   Harry  and Perry  together,  when  Dabney  asks  him  to  team  up  with  Perry,  for  the latest  movie  he is  doing,  for  better  preparation.  A  sly  dig  at  method  acting  here.
Destiny  makes  Harry  meet  up  with  his  childhood  sweetheart  Harmony,  at  the bar,  they meet up,  she  remembers  him,  they  recall their   childhood.  But  that’s  where  the  fuck up  takes  place,   Harry  gets  sloshed,  and  ends up  making it  out  with  Harmony’s  friend.  The  set up  here is  done  superbly,   parodying  the  typical  cliched  Hollywood  sex  scene,   we  see  Harmony  and  Harry  indulging  in  flirty  talk,  drinking,  and  then the roll in the  sack.  Harry  wakes  up  next  morning,  but  it’s   Harmony’s  friend  at  his  bed.  The  encounter  he  was with Harmony  when she  knocks  on the  door  is  a  scream.
Harry:  Marleah  right,  fell  asleep  at  my  place,  I  don’t  remember  seeing  you  leave….
Harmony:  I  left  when you  still had  your  tongue  down her  throat.
And  later  when  Harry  tries  to  convince   Harmony  that  he  actually  likes  her, and  wanted her, she hits back
ENOUGH. Oh  my God.   You  come here  at  5 in the  morning to  tell me how much  you  like me  after  you just  fucked  my friend?
Perry  now  leads  Harry  into  the  actual  world  of   detection  and  surveillance.   It’s   not  the  glam  world of  Johnny  Gossamer  which   he  had  imagined.    As  part of  his  detective  training  ritual,  Harry  and  Perry  are  now  shadowing  a  lady  Ames  Allison.  The  jokes  come  flying  thick  and  fast  here.   Harry  first  watches  a hooded  guy  coming out,  and asks  Perry.
How  the hell should i know?  I  didn’t  make  those arrangements,  my  client did.
And  then  the guy’s  car  starting  with  a repetitive thud  sound.  Why  asks  Harry  again?
What  do i look  like his fucking mechanic?  Grab  the  bag  and  follow  me.
And then  discovering  the  body  in the  trunk  of  the  car,  one  hell of  a scene. It  becomes a  complete  comedy of  errors,  as  our  2  heroes   grope  about,  and  then  pull  out  the  dead lady  from  the car  trunk.
The  best  scene  of  the  movie  hands  down.  This  is  what a  comedy  should  be  like.  Kilmer  and  Downey  in full form,  with  some  witty  dialogue.  Kilmer  asking   Downey  about  his  gun.   Downey’s    guilty  look,  telling  Kilmer he had  thrown  away  his  gun,  and  then  Kilmer  lashing  back, first  coming to terms  with it, and  then
You  threw  my $650  vintage  revolver in the  Goddamn  lake?
And  the  most  priceless
Look up  “idiot”  in the  dictionary,  you  know  what  you  will find.  The  definition of  the  word  IDIOT, which you fucking are.
One  of  the  best  comic  sequences  ever,  made  memorable  by  some  smart  ass dialogue, and great  acting.
Kiss  Kiss  Bang  Bang  is  what a  spoof  should  be like.  Wild,  wacky,  outrageous, it  just  about  spoofs  everything  in Hollywood.  What  really  makes  this a  cult,  is  the  way  the  conventional  noir  elements   the   narrator  and  the  chapter wise  structure,  are  superimposed  on  a  whole  series  of  spoofs  that  mock  at  every  element  in the  noir-detective  genre.  So  it  is  like  you  are  using  the   traditional  narrative,  to  mock at the very genre.  Also  getting  Harry  to  talk  to  the  audiences,  gets  our  attention  right  from the  word  go.  You  can’t  miss  out  the  frames,  every  moment  Harry  is  talking  to  you,  bringing  you  straight  into  the  action.    And  of  course  Destiny  doing  the  interplay  between  the  3  main characters,  as  they  go  about  solving  a  mystery  they  had never intended  to  come upon.
My earlier posts in Scenes of the Crime series
  1. Things were already beginning to turn around in Robert Downey Jr.’s career, but this is where he made it stick with this performance, I think. Fine write-up, my friend.

Trackbacks & Pingbacks

  1. The Last Boy Scout | Seetimaar-Diary of a Movie Lover
  2. SCENES OF THE CRIME BLOG-A-THON Rendezvous « Furious Cinema
  3. Before The Devil Knows You Are Dead « Seetimaar-Diary of a Movie Lover

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: