Skip to content

Oscar Blogathon-There Will Be Blood

February 2, 2012

As part of the Oscars Blogathon, the next in the series on P.T.Anderson’s  There Will be Blood, nominated for  Best Picture and Best Director, losing out  on both, but getting the well deserved Best Actor  for Daniel Day Lewis, in a scenery chewing performance. Also loved the movie’s take on religion vs economics, and its look at the robber barons.

Spoilers  Alert:  Some key  moments  and scenes  are  discussed  in  the  post,  and  could act  as  spoilers.

Of all tyrannies, a tyranny exercised for the good of its victims may be the most oppressive. It may be better to live under robber barons than under omnipotent moral busybodies. The robber baron’s cruelty may sometimes sleep, his cupidity may at some point be satiated; but those who torment us for our own good will torment us without end for they do so with the approval of their own conscience. They may be more likely to go to Heaven yet at the same time likelier to make a Hell of earth- C.S.Lewis.

Did  P.T. Anderson chance  up on this quote  from C.S.Lewis,  at  some time?  Ostensibly, There Will Be  Blood was  based  on  Upton  Sinclair’s  novel  “Oil” about  the  struggle  between a  oil  baron  and  his  left  leaning son.  Again have not  read  the  book,  so  can’t  really  comment  much on  it.   But  if   one  takes  a look  at  There  Will Be  Blood,  the  movie  is  primarily  about  the  conflict  between   the ruthless,  oil  millionaire  Daniel  Plainview( Daniel  Day  Lewis) and  the  preacher  Eli  Sunday( Paul  Dano).   One  a  self  made  millionaire, who  made  it  rich  striking  oil,  another  is  a crusading  preacher,  fiercely  proud  of  his  moral  superiority.  Eli  is  obsessed  with the  teachings  of  the Lord  and  the Testament,  Daniel  is  not  an  atheist,  but  the  only  God  he  truly  believes  in  is  Mammon.  And  while  Anderson  does  not  explicitly  take  sides,  he  clearly  shows  a soft  corner  for  Daniel,  as  can  be  seen in the  climax  scene.
Anyway  my  interest  in There  Will  Be  Blood,  had  less to do  with C.S.Lewis,  though  i  liked  Anderson’s  Boogie Nights , Magnolia  and  Punch Drunk  Love, and  always  been  an admirer  of  Daniel  Day  Lewis.   But  my  fascination for  the  movie   was  because  of   Daniel  Plainview’s character,  which  referenced  the  Robber  Baron  concept.  While i generally  enjoy  reading  about  the  success  stories  of   businessmen,  i  was  always  fascinated by  some of  the  more legendary  characters,  or  the  “Robber Barons”,  people  like  J.D.Rockefeller,  J.P.Morgan, Andrew  Carnegie, J.J.Astor,  in  effect  the people  who  built  America  in a  way.   The  actual origin of  the  term  Robber  Baron,  came  from  Germany,  to  refer to the  feudal  lords, who  illegally collected  tolls  from merchant  ships traveling down the Rhine.   In  retrospect,  it  was  later  applied  to  the  powerful  business  tycoons,  mostly  seen  as  the bad guys,   swindling money,  adopting  illegal  means,  manipulating  the  system  for  their own ends,  ruthless  in their  approach  to  their  opponents.  Most  of  them   ran their  business  through  monopolies  and  cartels, ruthlessly  crushing  out  any  form  of  opposition.  But   were  the  Robber  Barons,  really  the  bad guys?  Or   were  they  visionaries,  who  saw the  future  ahead?  Were  they  actually  more  sinned  against,  than  being the sinners? After  all  they were  they  not  the  very  same  men  who  built  the  great  railroads,  the  telephone lines, the  banking system  that  made  America.   Well  the  truth  as  they  say  is  relative,  or  somewhere  deep  in between.  Or  again  this  could be  my own view,  somehow  always  have  a sneaking admiration  for  these  men,  who started  from nowhere,  made it big, and  earned their  millions.

Photography is truth. And cinema is truth twenty-four times a second- Jean Luc Goddard.

P.T.Anderson  always  has  this  love  for  the  visual  feel,  or more  specifically  for  the  Steadicam  moment.  I have  not  seen  Hard  Eight,  but  Boogie  Nights  had   one  of  the  best  shot  scenes  ever,  where  the  camera  drops in from top  right on  to  the  porno  film  community,  as it  slowly  glides  over  the  members  present.  Another  great scene  in the  movie,   was  the  one  where  one of  the  characters, Little Bill,  finds  his  wife  in bed with another guy, goes back, gets  the gun  and  shoots both of them.  Anderson  again  used  the  same  tracking  technique  in  Magnolia, where  again the  camera  tracks  and  switches  between  the  major  characters  at a  TV  studio.   There Will Be  Blood,  has  probably  one  of  the  best  opening  scenes  of  a  movie,  for  almost  close to 10 minutes,  the  characters, the  story, the  background  everything  speaks  to  us  only  through  visuals.  Anderson  simply  seemed  to  have let  the  camera  take  over,  explore  the  characters,  and  let  the  viewer  understand  through  it’s  visual  motifs  and metaphors.  Starting off  with  a  hill  in  close up,  and  sky,  covering  the  frame,  then slowly  a  miner’s  pick  going up  and down.  It is  the  younger  Daniel  Plainview,  prospecting  in the desert, somewhere in New  Mexico.   Daniel  relentlessly  digging  for  the  silver,  the Mule  dropping  dead  in  the  heat,  Daniel  discovering  the  ore,  hauling it  on  his  cart,  falling down,  getting  up  and  finally  lugging  the  cart  across  town.
Not  one  single  piece  of  dialogue  is  spoken,  but  the  entire  visual  sequence,  setting  up  Daniel’s  character here,  some  one  so  single  minded  in  his  pursuit  of   his  goal,  that  nothing  seems  to  stop  him. Consider  this  you  are in the   desert,  your  cart  has broken down,  your  mule  is  dead,  its  raining  fire,  you had a bad  fall down,  and yet  all that  seems  to  matter  is  getting  the silver  out.   Again  no  dialogue,  as  Daniel  watches  the  goings on at  the  lease office.  The  scene  cuts  back  now  to  California,  where  Daniel  and  other  workers  are  at  an  oil well,  we  know  nothing  of   what  really  happened  to  the  silver  well,  but  going  by the  scenes,  it  could  be  assumed,  he  has  sold  it off.   Again  here,  Daniel  passes  out,  due  to the  fumes  from  the Oil Well,  and  we  see  one of  the workers  trying to wake  him up.  We  feel  that  he  is being revived,  and  yet  the  camera  tricks  us,  closing  up  straight  on a  newspaper headline  about  an  abandoned  oil well  somewhere  in  Pennsylvania, and  before  we know  it,  the men  are working on  a derrick  that  could  pump  out  the oil.  Another  superb  camera  shot, the drill falling down the hole,  and  the camera  angle  zooming in,  coming  straight  at  the  viewer.  Leading  up  to  one of  the  best  shots  in  the  movie,  the  huge  log  piece falling down,  and  impaling  Daniel’s co worker, Ailman.   Just  love  the way, the camera  intercuts  between  Daniel’s  expression of  shock,  the  close  up  shot  of  the  log  hurtling down,  and  then  Ailman  being  impaled, the  blood  splattering right on Daniel’s  face.    And  then  later on  Daniel,  taking  Ailman’s  infant  son, HW, into  his own  protective  care.   It  is  only  when  Daniel  begins  to address  some of  the people  around,  that  the  silence  is  broken.
I  don’t  recall  the  last  time,  when  the  first  10-15  minutes  of  a movie,  passed  off  without  any  dialogue,  just  pure  visual  imagery.  Yes  i  could  recall  the  opening  shot  of  Satyajit  Ray’s  Pather  Panchali  and  the  opening  scene at  an  abandoned  railway station  in  Sergio  Leone’s   Once  Upon  A Time in  America.  But  in  recent  times,  very few  i would  admit.  For  the  first  15  minutes  of  the  movie,  it  is  the  camera  that  speaks,  that  takes  control,  as  it   switches  back  and  forth  between  the  characters,    establishing  the  relation,  the  background.  Take  the  scene  of   Ailman  being  impaled  by the  log  falling, no  dialogues,  no  shouts,  just  the  close  up  visage  of   Daniel’s  shocked  face,  and  later  covered  with  blood.   You  feel  the sheer  terror  of  it  all.   The  hard,  miserable  conditions  under  which  the  prospectors  work,  the  dangers  they  face,  everything  coming  through  perfectly.    Silence  speaks  quite  eloquently  just  through  the  images,  but  yet  the sound  of   silence  can  be  terrifying.  Especially  when  it  involves  some  one  like  Daniel  Plainview,  who  seems  single  minded  in the  pursuit  of  his  ambition.

As  Daniel  addresses  the  people  around  him,  we  get to  know  he  is richer  now,  the  grubby  visage,  has  given way to a more  clean shaved,   smartly dressed  person,  with  an  overcoat  and a hat, the sign of  a rich  man.  We  do  know  that  Daniel   has  made  money  through  some  of   his  oil wells,  but  for  all  his  ruthlessness,  it  is  apparent  that  Daniel,   has  no  respect  for  the  fly  by  night  operators.

You have a great chance here, but bear in mind, you can lose it all if you’re not careful. Out of all men that beg for a chance to drill your lots, maybe one in twenty will be oilmen; the rest will be speculators-that’s men trying to get between you and the oilmen-to get some of the money that ought by rights come to you. Even if you find one that has money, and means to drill, he’ll maybe know nothing about drilling and he’ll have to hire out the job on contract, and then you’re depending on a contractor that’s trying to rush the job through so he can get another contract just as quick as he can. This is… the way that this works.

Something  i  always  felt  about  the  “Robber  Baron” industrialists  of  the  earlier  era.  These  men  were ruthless, broke  the  rules,  operated  using  illegal  mines, but   fraudsters  they  never  were.   Yes  they  were  money  minded  for  sure,     but  they  were  not  the  fly by night,  get  rich  quick  kinda  quacks,  whose  sole  intention  was to  make  money  out  of  an existing  trends.   Every  economic  boom  sees  two  kind  of  people,  one  who  know the field  in and out,  and  leverage  the  knowledge   to  gain  out  of  it,  and  another  who  know  nothing  about  the  field,  and  use  the boom  mainly  to  make a  quick  buck.  I  still  respect  the  former,  whatever  their  means  be,  as  for the latter, i  have nothing  but  sheer  contempt.  For  me  Daniel  Plainview,  was  the  former  kind,  the  man who  rose  from dirt, through  his  hard  work,  his    enterprise  to  make  it  big  in life.  As  Daniel   further  addresses  the group, we  can  clearly  see  that  he is  some  one  who knows  what  he  does,  his  sales  pitch  emphasizes  to them,  that he  is  the  best  suited  person  owing  to  his  vast  experience.    Actually  though it  is  here  that  the  people  in the  room to  whom he  offers  the  royalty ,  who  seem not  to  really  understand  his  offer. He  warns  them  about  the  “crooks  and  gamblers  who  are near”,  in  spite  of  which  the  people   squabble  among  themselves  about  their  share of  the  royalty.  Something  which  Daniel  is  disgusted  with   and walks off  with  his  now adopted  son, H.WBut it does make me wonder , do we  in  our  distrust  of  business, or  maybe  our   hatred of  the big  businessman,  at  times  fail to separate  the wheat  from  the chaff,  falling  prey  to  hucksters  who  promise  the  moon,  while refusing  to  heed  the  sane advice of people  who have been  there  and done it? 
Daniel’s  hurry  to  dig  the wells  and  get the  royalty  agreement  done with,  is  not  due  to his desire  to make  a quick  buck.  Being  an  experienced  “Oil Man”,  he  knows  that  sooner or  later   most  of  these  wells  would  run dry,  and  he  wants  to  get  done  over  with  it.  Sure  it  is  a purely  commercial  decision,  but  here  the  decision  is  not  motivated  by  a  get  rich quick  mentality,  it  is a  smart  decision  taken on ground  realities.  I  believe that  the  most  successful  business  in  life   are  those  which  understand  the  ground  realities  and  take  a  decision  on  that  basis,  rather  than  building  castles  on  thin  air.   Daniel  gets  one of  the persons, Mr. Bankside  to  agree  to the  royalty.  Another  brilliant  camera  shot of  the   mixture  of  oil and water, gushing  straight  up  at  the camera.  While  Boogie  Nights  &  Magnolia  had  some  great  visual  shots,  the  visuals  in There  Will Be  Blood were  of  an another  class.  Long  range,  wide  screen,  close  up  shots  of  the  “black gold”  rushing in at  the  camera,  taking  us  right  into  the  environment.
It is  the  meeting  he  has  with  Paul  Sunday( Paul Dano  in a double role),  that  brings  in the  main  point  to the story.  Paul  has  already  heard  of  Daniel’s  success  in  digging  the  oil  well,  and  he  offers  him  a  deal  at  his  place, where  oil  is  available,  and  adds  in  that  Standard  Oil,  has  taken  the  land there  for  good  effect.  The scene  now  shifts  to  the  Californian  Desert.   In fact  if  one  sees  the  locations  at  which  the  story  shifts  base,  Pennsylvania,  California,  it   was  due  to  the  fact,  that  most  of  the  early  oil  strikes,  took  place  in these  2 states.   Paul  has  the gut  feel  of  oil  being  there,  due  to  what  he  has  seen.  In  fact  the  dialogues  involving  Daniel  negotiating  royalty  are  interesting,  in  that  they  give  an  insight  into  how  the  industrialists  often negotiated  with  land  owners, something  that  is  proving to be a  real  thorny  issue,  at  most  places  in  India.   Again  the  camera  sweeping  up, showing  the  wide  range  shots  of  the  desert, the  train tracks  riding  along.   It is  clear  from  his  encounter  with  the Sunday’s  family, that  they  are  religious  minded, to  the  extent  of  questioning  Daniel’s  own  beliefs.  As in when Abel Sunday   asks  Daniel  which church  he  belongs to,  he  replies back  “Church  of  the  World”. 
Daniel  was  not  referring  per  se  to  a  Church  by  that  name,  it  was  more  of  a metaphorical statement  by him, implying  his  interest  in  more  worldly  matters.  But  the   meaning  is  lost  on  Abel,  who  actually  believes that  there is a  church by  that name,  which  he  does  not  know  about.   Daniel  drops  in  the  hints, which  Abel  however  is  unable  to  decipher.

We are told in  the  Book, not  to  discuss  our  faith  with  strangers,  even  if  they  are  so  nice  and helpful.  But  according  to  our  faith, we  believe  that  we  get  to  know  a man through  friendship  and business- and we talk about faith  later.

Clearly  as  I mentioned  earlier, the only  God  Daniel  truly  believes  in  is  that  of  Mammon.   And  he is  more  interested  in the  manners of  the  world,  rather  than  any  spiritual  one.  One  of  the  best  moments  comes  later, when  after  discovering  the  oil,  Daniel  negotiates  with  the  Sunday  family  for the  price  of  the land.  He  offers  to  take  their  ranch  too.  The  particular  dialogue  when  Mother Sunday,  refuses  to sell,  the  land,  and then Daniel,  assures  her  he  is  just  taking  it  for  a lease,  is  significant.   Very  rarely  in  a   movie,  you  get  to see  the “give and  take”  involved  in  land  deals,  between  the  business  men  and  the  land owners,  at  such a  close  level.
What  we  have  here  is  not  a  bad  evil  businessman  taking  over  the  land  of  an  innocent  family,  it  is  two  parties  negotiating  here.  For  all  his  religious  persuasion, Eli  Sunday  is  smart  when  it  comes  to negotiating with  Daniel, he is  no  innocent  boy  in the  woods.  Especially  the  part  when  Eli  negotiates  a  share of  the  mining  rights with Daniel, ostensibly  for  his  Church.   Unlike  Abel  Sunday  who  is  more  religious,  Eli  is  worldly  wise,  he  manages  to get  the  benefits  for  his  Church,  negotiating  like any  other  proper  businessman.   Eli   straddles  two worlds, the  religious  and  the  materialistic,  and  he  does  it  quite  well.  He  smartly  negotiates  the  best  business deal  with Daniel,  all  in  the  name  of  the  Lord  and  the Church.    Again  the  way  Eli’s  character  is  set  up here is excellent, the  fact  that  he  is  materialistic, worldly  wise,  something  we observe  when  he  covets  Daniel’s  car,  implicitly.Eli  also  happens  to crave  for  recognition,  as  in  the  part when  he  asks  Daniel  to  ensure  he  is  introduced  to  every  one  around  during  the  inauguration of  the  Well.

One  of  the  best  scenes,  not  easy  to watch,  considering  it’s  rather  graphic  depiction, shows  one  of  the  workers,  Joe  being  drowned  head down  in  the  oil  pool.  It  is  rather  gruesome,  especially the part   when  his  flesh  is  ripped while  being pulled out  from the  well.  But  this  scene,  actually  is  the  catalyst  for  the  conflict  between  Daniel  and  Eli.  Eli  already  slighted  at  being  ignored  during  the  opening of  the Well,  feels  that  Daniel’s   lack  of  faith,   and  that  he  has  not  blessed  the  dead  man. At  the  basic  level,  beneath  all  his  religious  posturing,  Eli  is  a man,  who  wants  to be at  the  forefront,  some  one  who  needs to be  seen  as  important.   That  explains  why  for  a man of  God,  he  tries  to  make  his  presence  everywhere,  be  it  negotiating  with  Daniel,  faith  healing  some of  the  town’s  citizens,  or  insisting  on  Daniel  introducing  him  at  the  ceremony.    Eli  is  as  much  of  an egomaniac  as  Daniel,  maybe  even  more  so  as  when  Daniel  asks  him ,  what  the  3rd  revelation is, he  replies  “Me..  I am the 3rd  Revelation”.
Fact  is  that  Eli’s  egomania   is  a bit more  dangerous,  Daniel  is  a ruthless  businessmen, seeking  for  his own self  interest  and  money.  Eli  however  believes  he  is  the   3rd  Revelation  himself,   he   believes he is  God.  And when person  believes  he  is God,  and  begins  to act  as if  he is  God,  that  can be  the  worst  thing to  happen.  Something  Daniel  tells  in plain terms  to  Abel

I  think  Eli is  a lunatic. And i  think  you  are  a weak little  man. And i am glad to have  your land and make  a living off it where  you  couldn’t.

Another  great  scene  in the  movie  where  an  explosion  renders   Daniel’s  adopted  son, HW,  deaf.   The  camera  work is  top notch here, the shots  of  the  well exploding, the  flames, the  oil  spilling  out.   Again  this  scene  proves to be  the  further  catalyst  igniting  the  conflict  between Daniel  and Eli.  Daniel  feeling  Eli   could  cure  his  son, of  his deafness,   using  his  powers,  in  real,  though  it  is  just  his  frustration  showing  out.   Many  have  considered  the  movie  to be one  where  Daniel  towers  over  Eli,  and   shadows  him.  I  guess  the  impression  was  formed  by the  famous  “I drink  your  milk shake scene”. To me  Eli   is  the  more  dangerous  of  the  lot,  he  is  an egomaniac  who  believes  himself  to be  God,  and  that  can be  the  most  potent  combination of  all.  Look at  the scene,  where  Eli  takes  on  Abel,  hitting  him,   frustrated  at  losing  out  on  the money.

Be quiet! Shut your mouth, Abel. It was your stupid son! It was Paul who told him to come here. I know it. He went to him, and he said “My stupid, weak father will give away his lots. Go and take him.”-and you let it happen.

Eli  is  the one  who  takes  advantages  of   Daniel’s  troubles  to  browbeat  him,  to  confess him  into being  a sinner.  And Daniel  plays  into  Eli’s  hands  by  his  own  actions,  his  murder of   the person  claiming to be  his step brother Harry,  which  gives  Eli  the  chance to  humiliate  him  in the  church.
There  Will Be  Blood  is  epic  in  it’s  scope,  the  wide  screen landscapes,  the  period  settings,  the  larger than life  persona  of   Daniel  Plainview.  It  is  not  an  easy  watch,  some  of  the  scenes   are  really  gruesome, especially the  death  of  the  work.  Visually  it  is a  work of  art,   the  close up shots,  the  zooms,  the  awesome  montages  of  the  oil,  water  and  the fire,  creating  a surreal  imagery  of  nature’s  power.  But  where  it  really  scores  overwhelmingly  is in the  conflict  between  Daniel  and  Eli,  two  obsessed,  ego maniacal  men, one  seeking  to  control  the land,  and  another seeking  to  playing  God.   One  proud  and  arrogant  about  himself,  the  another  convinced  that  God  is  on his  side.   Commerce  vs  Religion,  two  of  the  most  potent  forces  that  control  the  world.   It is  this  fascinating  morality  play,  that  makes  this  movie so memorable.
And  there  is  Daniel  Day  Lewis,  literally towering  over  the cast,  with  a  performance  the  defines superlative.  Be it  the  scene  where  he  breaks down attending to  his  adopted son  after the  blast,  the  scene  where  he  confesses to being  a sinner,  or the  famous  “I drink your  milkshake”  scene,  Daniel  Day  Lewis  is  just  outstanding.  Paul  Dano  is  equally  brilliant  as  Eli  Sunday, the  worldly wise  preacher, who believes  he is God,  countering  Daniel Day  Lewis  effectively  in  every  scene with  him.
Leave a Comment

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s

%d bloggers like this: