Skip to content

The Treasure of the Sierra Madre

September 25, 2010


Greed, for lack of a better word, is good. Greed is right. Greed works. Greed clarifies, cuts through, and captures, the essence of the evolutionary spirit. Greed, in all of its forms; greed for life, for money, for love, knowledge, has marked the upward surge of mankind and greed, you mark my words, will not only save Teldar Paper, but that other malfunctioning corporation called the U.S.A- Gordon Gecko, Wall Street

Spoiler  Alert:  Some key  scenes  may  be  discussed  in  the  article.
I  always had  been  having  a high  regard for  John  Huston’s  movies,  3  of  his  movies-  The  Maltese  Falcon,  Treasure of  Sierra  Madre  and  The  African Queen have been  all time  classics.  But  it  is  not  just  his  filmography,  to  me  it  is  the  fact  that as  a director  he  has  been  one,  way  ahead  of  his  times.  He  was  the  one  who  started  the  Noir  Genre  in Hollywood  with  The  Maltese Falcon,  and  then  made  some  of  the  greatest  works  in  that genre   with  movies  like  The Ashpalt Jungle  and  Key  Largo. A  fiercely  independent  maverick  who  took  on  the  studios,  had his own way and   was  one  of  the  best  technicians  ever  in  movie  business.   When  i  was  watching  The  Treasure of  the Sierra Madre,  and  later  went  through  some  of  the  stories  related to  the  movie  production,  what  struck me  was the  fact,  that  much  before  Sergio  Leone  and  the  revisionist  Westerns,  this   was  a  movie  that  was  in  fact one of  the  earliest  revisionist  Western of  it’s  kind.

No, it  was  not  the  fact   that  Huston   took  on  Warner  Bros,  and  insisted  that  the  movie  be shot  on  actual  locations  in  Mexico,  instead  of   studio  lots  as  was  the  practice  those  days.  This  was  a  Western  adventure, which  did  not  have  the  usual   cowboys, Sheriffs,  marauding  Indians  theme.   The  main  characters  here  were  a bunch  of   down and dirty  prospectors,  searching  for  Gold  in the  mountains of  Mexico.   But  more  than  the  adventure   aspect   what  really  made  this  movie  a  classic,  was  the  intense  character  study  of  it’s  protagonists,  the   complete  absence of  black  and  white  characters,  the  greyish  world  of  morals  they  lived in.  And  one  of  the best  movies  ever  made  on   the  subject  of  human greed.
At  it’s  heart   lies  the  main  character  of  Fred.C. Dobbs  aka  Dobsie(  Humphrey  Bogart),   an  unkempt, straggly  looking  bum,  who  is  searching  for  that  elusive  fortune,  which  could  change  his  life.  In  the opening scene  of  the  movie  set  in  Mexico,  we  see  Dobbsie,  tearing  up  a lottery  ticket,  which he  believed  could have  changed  his  fortunes.   He is  literally   a  beggar,  begging  fellow  Americans  for a  meal.   But  more  important   is  that  Dobsie  happens  to be neither White nor  Native  Mexican,  he  is  a  “gringo” ,   somewhere in between,  and  whose  status  is  at  the bottom of  the  ladder.

If I was a native, I’d get me a can of shoe polish and I’d be in business. They’d never let a gringo. You can sit on a bench to get three-quarters starved. You can beg from another gringo. You can even commit burglary. But try shining shoes in the street or peddling lemonade out of a bucket and your hash is settled. You’d never get another job from an American.

Interestingly  the  American  man  from  whom  he begs,  was  played by  John  Huston  himself  in  a cameo.  Quite  a poetic  touch,  considering  that  it  was  Huston’s   Maltese  Falcon,  that  made  Bogart  one of  the  top  heroes,  in  Hollywood,  and  established  his  “anti hero persona”,  after   a  whole  lot  of   movies, where Bogart  either  played  the  bad guy  or  the  sidekick.   The  Huston-Bogey combination  was  one  of  the  great  actor  director  combos  on  par with  John  Wayne-John Ford  one.


Aw,  gold’s a  devilish  sort of  thing, anyway.
Dobsie   attempts  to  earn  some  money,  by  working  for  an  oil  rigging  contractor  Pat Mc Cormick, who  promises  him  “Eight  bucks  American  a  day”. However  Mc Cormick  proves to be  a fraud,  and  leaves  their  camp without  paying  them  the  money.   Looking  for  a place to spend the  night   Dobsie  and another  younger  American  Curtin( Tim Holt), overhear  the  conversation of  an  older  prospector   Howard(  Walter Huston,  the  director’s  father), about  “Gold  in Mexico”.   This  is  the  movie’s  critical  point,  where  both  Dobsie  and  Curtin,  are  now  tuned  into  Howard’s  ramblings  about  the  Gold  in the mountains.  I  would say  critical,  because  this  is  where  Huston,  sets  up  the entire  motif  of  the  story,  the  “Greed”  factor,  around  which  the  movie  revolves.   Howard  warns  the  listeners,  about  how  greed  could  make  them  want  more  than  what  they  have.

Here in this joint, it seems like a lot, but I tell you, if you was to make a real strike, you couldn’t be dragged away. Not even the threat of miserable death’d keep you from trying to add ten thousand more. Ten you want to get twenty-five.

And  that  is  where   Dobbsie  steps  in  arguing  that  he  would  be  satisfied,   with  what  he  got,  and would  not seek more.    I  would  actually  say  the  entire  piece  of   dialogue  which  Howard  gives  to  the  listeners,  is  one of the best  written,  where  he  warns  us  against  the  perils  of  instant fortune,  how  prospectors  have never  really  been  able to  keep  the  money,  and  how  they have quickly  bankrupted  themselves.  In  a way  alluding  to his own  life  as  a gold  digger  all  over  the  world.  But  to me  it  is  the  way  Curtin  and  Dobbsie   react  after  listening to  Howard’s   philosophical  rant  of  the  evils of  wealth,  that   shows  how  different  people  view  greed  in their own way.   Howard  an  old  veteran,   who  has  seen and  experienced  it  all,  realizes  the  futility  of   greed.  But  for  a young Curtin,  he  would  not  mind   getting  into  trouble,  while  for  Dobbsie,   he  would  rather  dream  of  more  and more gold.  3  different  POV’s   all  of  them  right  in  their  own  way,   each  looking  at  the situation  from their  view point.

Why not try gold diggin’ for a change? Well, it ain’t any riskier than waitin’ around here for a break. And this is the country where the nuggets of gold are just cryin’ for ya to take ‘em out of the ground and make ‘em shine in coins and on the fingers and necks of swell dames.

Dobbsie  is  still  optimistic,  that  whatever  Howard  says,  the  Gold  would  not  corrupt  his  soul.  He  takes  a rather  objective  view  saying  that  that  Gold  could be a  blessing  as  well as  curse,  and it  depends on the man.  But  was his  view  point  stemming from  a desire  to  search  for  the  gold? It is  generally seen  that  when  we  are enthusiastic  to  undertake   a  mission,  the  risks  do  not  appear to be  as  great  to us,  as  it is for  some one  who  has  been through  it.  Dobbsie  is  now  even  further  enthused  by  the  prospect  of  digging  out  for  the  gold,  he  sees  that  as  a much better  option  than the  life  they  are  leading  right  now.  And  having  already  got  back  the  money  from their  contractor,   they  can  now  afford to  get  the  necessary  equipment  too.   Dobbsie  and  Curtin  decide  to take  the  plunge,  along  with  Howard,   whose  experience  is  vital  for  the  mission.  It  is  a risky  mission,  travelling  in  mountains  infested  with  bandits,  and   it  could  either  result  in a  win all or  lose  all  situation.
After  a brilliantly  shot  scene,  of  bandits  attacking  a train,  and  Howard   shooting  back at  them,  the  trio  arrive at  the  mountains,  and  begin to  make  their  perilous  journey.   One  of  the  interesting  scenes  is  where  Dobbsie  expresses  his  frustration  at   having  to  keep  up  with  Howard’s   energetic  and  jaunty  travel, through  the mountains.  Quite  ironical,  considering  that  in  an  earlier  scene,  he  was  sceptical  about  taking  an  “old man”  like Howard  on  the  trial.    One  of  the  best  moments  comes  here,  when  both  Dobbsie  and Curtin  feel they  have discovered  Gold,  seeing  a yellow lode, and  jump  around, splashing water.   Howard  examines it,  and their  joy  is  short lived,  that   was  actually  fools  gold,  and  he cautions  them  against  being too eager.
On  the  surface  of  it  The  Treasure of  the Sierra  Madre,  has  the  elements  for  an  adventure  story,  3  men  out  in search  of  gold.  And  for  adventure  movie  lovers,  there  is  enough  to  keep  them  occupied,  the  bandits  attack on the  train,  a huge  storm in the desert,  the  trio  cutting  through  the  thick  jungle  and  a shootout  with the bandits.  But   what  differentiates   this  movie  from more  conventional  adventure  movies  like  Raiders  of  the  Lost  Ark  or  King  Solomon’s  Mines,  is  the  deep  pyschological  character  study  that  Huston undertakes.  The   biggest  danger  the  trio  face  is  not  the  mountains  or  the  jungles  or  the  desert  storm,  it  is  something  far  more  ominous,  themselves.   To  me  the  best  part  of  the  entire  movie  is  the  arc  traversed  by   Dobbsie  thr0ughout  the  movie.   Howard  is  the  old  veteran   always   warning  against  excessive  greed,  Curtin  is  the  young  greenhorn, just  wanting  his  share.  The  key  point  in  the  movie  is  not  finding  the  gold,  it  is  how  the  discovery  of  the  treasure, begins  to  transform  Dobbsie.   From a  person  who  claims  that   he  would  be  satisfied  with  what  he gets,   the  way  greed  takes  over  his  persona,  is  brilliantly  depicted  in  the  movie.
Again  another  excellent  scene, is  when the  trio  begin to  divide  the  gold  among themselves,  the  first  ominous signs  of   how  greed  would  be  affecting  Dobbsie.  Watch  Bogart’s  expressions,  here  the  look  in his  eyes, conveying  the  greed,   as  well  his  insecurity  related  to  other  two  partners.    As  also  the  part  where  the  3  men  discuss  among  themselves  what  they  would  do  with  the  gold, but  it  is  the  moment  that  follows,  that  sets it up all.  Howard  proposing  a limit  on  the  amount,  and  Dobbsie  for  the  first  time  wishing  to  increase  it.  For  a  person  who  had  stated  that  greed  would  not  affect  him,  that  one  moment,   sums  up  his character  transformation  arc.  In  a sense,  Dobbsie  is  one  of  the  most  anti  heroic  Western  character,  compared  to  the  mostly  “White”  nature  of  the  characters  played  by John  Wayne  or  Henry Fonda.  Not  just  the  fact,  that   he  happens  to be a  down  and  out  gringo,  but  for  the  way,  he  leads  himself  to his  own downfall,   when  he begins  to cheat  on  his  conscience.
In  that  sense,  Treasure  of  the Sierra  Madre,  could  also  be  taken  as  an  anti  capitalist  statement,  but  to me  it  was more  about  the    corrosive  nature  of  excessive  greed.  Gold  is  desired  by  all  the   3  characters, but  where Curtin  is   satisfied  with   his  lot,   Dobbsie  begins  to  yearn  for more, turning  him into a  paranoid, insecure  individual.   To  me  more  than  anything,  the  movie   was   a  fascinating  portrayal  of  human  downfall,  as  shown  through  Dobbsie’s   character,  counterpointing it  with  Curtin’s   more  balanced, sensible  character.  All the while Howard  being  the  wise  old  sage,  whose  words prove  to  be  prophetic.   The  movie  is  also helped by  some  fabulous  acting,  especially by  Humphrey  Bogart as  the  Dobbsie,  one  of  the most  anti  heroic  Western characters. Watch  his  expressions  in  the  scenes, where  greed  begins  to  take  the  better of him,  superb.   Another  great  performance  is  by  Walter  Huston as  the   wizened old  Howard,  the  prophetic  soothsayer,  the  man  who has seen it  all,  outstanding.
Leave a Comment

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: