Skip to content

Ridley Scott Blogathon-Alien

September 20, 2010

Kicking off  the  Ridley  Scott Blog A Thon with my piece on the Alien, that was earlier published at  Passion For Cinema.   This movie  was  what began to define  Scott’s style  and techniques, and  stands out as one of the best  in the sci fi horror genre.

*  Spoiler  Alert
There  are  many  ways  in  which  one  can  look  at  Ridley Scott’s   1979  sci-fi  horror flick .   It  could  be  “Jaws in Outer  Space”,  considering  we  have  an alien  on  the  loose,  knocking off  every one.   Or  an “Outer  space slasher  flick”.   Or  it  could be  a more  horrifying  version  of   Stanley  Kubrick’s  2001: A  Space Odyssey.   For  me  however  the  movie  was  something  that  was  closer  to  the  tagline  “In Space No One Can  Hear  You  Scream”.    Having  seen  both  Alien and  Aliens,   the  latter  version  though  horrifying ,  was more  like  an  adrenaline  filled  video  game,  where  you  had  aliens  coming  at  you  from  all  directions,   and  you  had to  shoot  them.  Aliens   was   faster,  more  adrenaline  filled,  and  more  visual  effects,   in  typical  James  Cameron  style.   Alien  however  moves  at a more slower  pace,   and   it  takes time  for  the  horror  to develop.
The  movie  is  about  the  crew  abroad  the   Nostromo, a   kind  of  freighter  spaceship  that  is  carrying  a cargo  of   mineral  ore  mined in outer  space  and  returning  to  earth.    The  ship  is  headed  by  Capt  Dallas( Tom Skerritt),   and  other  members  include  second in command  Ripley(  Sigourney  Weaver),   navigator  Lambert( Veronica Cartwright),   engine room  operators  Brett( Harry Stanton)   and  Parker( Yaphet Kotto)  the only  black member of  the  crew,  Kane(  William Hurt)   and   Ash( Ian Holm).   The onboard   computer  which  awakens  the  crew  members  and  which  communicates  with  them  is  nicknamed  as “Mother”  a  pun on  its  name  MU-TH-R 182.    On  their  journey  back  home,  they  get  an SOS  call  from an  unknown origin. 
Dallas  leads  the  crew  into  investigation  of  the  source,  and  they  crash land on  an unknown, rocky, barren planet.    As  Dallas,  Kane and Lambert  lead  the  exploration,  they  come  across  an  alien  craft  that  seemed  to have landed  there.   Kane  discovers  a pod  of  eggs  in  the  craft,   and   as  he  explores  one  of   them  closely, an  unknown  life  form,  breaks out,  and   attaches  itself  to  his  face.   The  crew  comes back  to  Nostromo,  and   try  to  remove  the  life form  attached  to Kane.    After  several  unsuccessful  attempts  the  creature  finally comes off.  Ripley   wants  to  destroy  it  immediately,  but  Ash  the  scientific  officer  wants  to preserve  and  study  it.   Everything  seems  fine  as  Kane  recovers   and   the  crew   is   having  their   meals  at  the  mess along  with  Kane.    But  in  a  shocking  scene,  Kane  begins  to choke,  sputter, and  undergoes  spasms.  As  the  crew  members  try  to  hold  him  down,  his  chest  bursts  open,  and  a small  tiny  creature  comes  out,  and  emitting  a  squeal  runs   away,  to  the  shock  and  horror  of  the  crew members. 
Alien  is  a movie  that  combines  sic- fi  with  horror,  but   Ridley  Scott’s   narration  is  different.  In  fact   while  the opening  shot  of  the  spaceship   travelling  is  clearly  influenced  by   Star  Wars,   a  major  part  of  the  movie  seems  to be   quite  influenced  by   2001: A  Space Odyssey.    Slow  pacing,  minimal  amount  of  dialogue  and   not  much  thunderous  back ground  music  either.   At  times  it  is  said  silence  is  the  more  frightening  than  anything  else.   Scott   totally  downs  the  background  music,  and  the  horror  here  is  emphasized  through  long  silences,  the  drone  of   the  ship’s   machines.   In  fact  very  rarely  does  the  background  score by  Jerry  Goldsmith  rise  to a  crescendo  out  here.   If  we  take  the  movie’s   most  shocking  scene,  here  the  effect  is  achieved  only  through the  actions  of  the  characters,  not  the music.   In fact  the  only  long  drawn  action  scene  is  in  the  climax  where Ripley  takes  on  the  alien.  
Also   Scott  builds  up  the  audience  curiosity  about the  Alien,  by  not  showing  it  in  full,  for a major  time,  except  in  the  ending  scenes.   This  was  again a   Jaws  influence,  where  for  a  greater  part  of   the  movie  Spielberg  never  shows  us  the  actual  shark,   just  emphasizing  on  the   hidden  danger.    Also  throughout  the  movie  Scott  uses  the  low  lighting,   jerky  camera  movements  to  emphasize  the  overall  gloomy  tone.    If  we   take  the  opening  sequence,  where  the  camera   actually  pans  inside  the  spacecraft,  we  see  the  interiors,  the video systems,  the  computers  , it  does  resemble  the  Star  Wars  craft,  but   for  most  part  you  just  have  a  kind  of  deathly  silence.  That’s  what  really  brings  the   scare  factor.  
Just   imagine  yourself   in a  room,  totally  quiet  no  sound,  except  some  droning  of  machines  going  on.   At  one  end  it   is  claustrophobic,   another  end  it’s  scary.    Alien  scares  here  because  of   the  sense  of  claustrophobia  the  viewer  feels,   it’s  as  if   you  are  totally  enclosed,  there  is  no  escape  route  anywhere.   Also  when  the  crew  members  first  get  up in the  opening  scene,  we see  that  their  bunks  are coffin  shaped,   and they  are in a kind  of   deep  hyper  sleep.   I  would  rate  this  as one  of   the  finest  opening  scenes,   because  in  a nutshell,  it   sets  up   the  movie,  gets  into  the  mood,   and   the  audiences  know  they  are in  for  a scare fest.
Scott  however  manages   to  combine  the silent,   slow  death  with  more  gory  stuff.   Apart  from  the  famous  head  bursting  sequence ,  the  other  macabre  scene   is   when   Parker,  attacks   Ash  as  he  grips  Ripley,   and   then  knocking  his  head  off  discovers  he  is  an android.  And it  becomes  even  more  macabre,   when  Ash’s   severed  head  is  attached  to a  wire,  and  he  begins  to  speak.
Alien  however  is  not  just  merely   a  kind  of   outer  space  slasher flick.    In  a  veiled  manner  it  does  attack  the  corporate  world,  as in  the  scene   where   Ash   informs   Ripley,  that  the  company   has  advised  to bring  the  life  form  back,  at  the  expense  of  the  crew.   Nostromo  is a  mining  ship,  which  brings  back the  mined  ore  from various  planets,   and   is  somewhat  metaphorical  for  those  times  when  the miners  digging  for  gold  were being  exploited  in  harsh  working  conditions.  Parker  and Brett,  the  two  working  class  engine  room operators,  are  resentful  that   they  are  not  being  paid  much,   though   they  do  the  real  dirty  work.   Ash  here  represents   the  corporate  honchos  who   just   override  everything  else   for  profits.   It  is  established  that  Ash  is  an  authority  by  himself,   when   he  overrides  Ripley’s   request   to  observe  the  quarantine  procedure,  while  letting  Kane,  Dallas  inside.  And   when  Ripley  wants  the  alien  to be  destroyed,    Ash  again  overrides   her,  saying  it  should  be  studied.   Even   though  Dallas  is  the  captain,  he  has no authority  over  Ash,  as  he  tells  Ripley  when  she  protests  against  being  overridden

Look, I just run the ship. Anything that has to do with the Science Division – Ash has the final word…It happens, my dear, because that’s what the Company wants to happen…Standard procedure is to do what the hell they tell you to do

Nostromo   was  named  after  a famous  Joseph  Conrad  novel  of  the  same name,  which  incidentally   also  dealt  with capitalist  exploitation.  Interestingly  even   in   Aliens,    James  Cameron,   brings  out  a clear  anti  capitalist  stance,  with  the  working  class  crew  getting into  an argument   with  one  of  the  corporate  representatives.  
Alien   though  an  original  script  did  have  a  large  number  of  influences.   The  major  influence  would  however be  Howard  Hawks  1951  sci  fi  movie,  The Thing  From Another  World   where  members  of  a crew   working  at  an Arctic  research  center  are stalked  and  killed  by  a mysterious   alien.    There  was  a more  successful  version  of   the   same  story  by  John  Carpenter  in  1982,  The Thing,  one  of  the  best  horror  flicks  again.   Alien  was a  tribute  to  the  B-Movie  sci  fi  horror genre  of  the  50′s,   but  in  a more  slicker  and  gory  version.    Alien   also    had  much  more  natural  dialogue,  much  faster,  overlapping,  unlike  the  highly  stilted,  theatrical  style   of    earlier  sci fi  movies.    20th  Century  Fox   however  was  not  much  enthusiastic  about   the  project,  but  with  the  runaway  success  of   Star  Wars,   they  showed  renewed   interest  in it.  Ridley  Scott   would  again make  another  land mark  sci  fi  classic  with  Blade  Runner.
I  would  always  rate  Alien  as  one  of   the  best  in  both  sci fi  and  horror genre.   It’s  not   just  the  gore  and visual  effects,  but  the  way  Ridley  Scott  actually  induces   that  claustrophobic  feeling,   the  slowly  and leisurely  way  he  builds  up  the  horror.    This  was one  of  the  rare  movies   that   actually  made  both  critics  and  audiences  go  wow.   While  2001: A  Space  Odyssey  was  critically  acclaimed,  it  did  go  over  the  heads  of  many  people,  because   the   antagonist  there  was  the  computer,  something  you  could  not  really  feel.    Scott  took  some  of   the  2001  elements  but   gave  audiences  a more  visible  and  scary  antagonist.   While  normal  audiences  loved  the  shock,  the horror,   and  the  final  action scene,   critics   were  impressed  by  its   pacing,  its  narration,  and  the  more  deeper  layers  it  had.
  1. hey ratna. i couldnt really get to read your blogathon, until today, cuz of time crunch. but i finally got to it. will read all your stuff. to begin with , this is easily one of my faves . i am a sucker for good horror movies and this one definitely is one, actually not a pure horror movie in that sense , but a gr8 thriller with horror elements liberally thrown in. I love the way Ridley builds it up by not showing the alien, the scenes where you preen through the speaceship, anticipating the worst. you have to really strain your eyes to look at all the walls and roof, to see or expect the creature…awesome pacing, narration, animatronic and all the other tecnnical details. Of course, i love the BGM too.

Trackbacks & Pingbacks

  1. Frightful Friday! Guest Horror Posts You Need to Read | The Nitrate Diva

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s

%d bloggers like this: