Skip to content


January 20, 2010

Some  time  back,  my  father  had  forwarded me  a  mail,  from  one  of  his  friends. It  was a slide  show,  containing  some  wonderful  pictures  of   Russia,  the  beautiful  snow  bound  landscapes,  the  onion domed  cathedrals,  the  lovely  Russian  women.   But  more  than  the  lovely pictures,   was   the  music,  coming  in  the  background,  soft,  slow,  languorous,  it  was  Maurice  Jarre’s Lara’s  Theme that  punctuates  every   moment,  every  frame  of   David  Lean’s   epic  Dr. Zhivago.   Moving  away  from  the  harsh  desert,  the  undulating  sand  dunes  and  the   Arab  revolt  that   characterized   Lawrence  of  Arabia,   Lean  this  time   takes  us  to  the  towering  snow  filled  mountains, the  harsh, wintry  steppes  of  Russia,  and  setting  it  against  a  historical  backdrop  of  the  Russian  Revolution.
The  opening  credits  of  the  movie  itself  is   a  work  of  art,  literally  speaking.  Maurice  Jarre’s   lush, operatic  score,  unfolds  over   an  enchanting  gallery  of   paintings,  that   showcase  the  change  of  seasons,  and  then  the  opening  credits  flash  over  on  the  screen.   It  seems  odd   that   for  a movie,  that  is  about  the  Russian  Revolution,  and  that  is  set  against  a  nation  with  one  of  the  harshest  winters  in  the  world,  the  opening  credits,  give  us a  mood  of  a  lazy  afternoon  in  a  country  mansion,  lounging  around,  appreciating  the  paintings.   David  Lean   loves  the epic  grandeur  of  the  70mm  canvas,  the  wide  screen,  he  loves  the  open  landscapes,  the  great  outdoors.  But  much  before   Lawrence  of  Arabia  &  Bridge  on the  River  Kwai,  there  were  movies  like  Blithe  Spirit,  Brief  Encounter,  Summertime,  Hobson’s  Choice  movies  that  were   small, intimate  and  personal.  Movies  that  dealt with  inter personal  relationships,  bonding,   human  nature.
Lean  did  not  just  make  epics,  he  filled  with  them  some  intense  personal  drama,   while  he  could  take  your  breath  away  with  the  background,  he  ensured  that  the  human  element  did  not  become   subservient  to  the   backdrops.   Lawrence  of  Arabia was  not  just  about  the  desert  or  the  Arab  rebellion,  it  was  also  about   Lawrence’s   attempts  to  unite  the  feuding  Arab  tribes,   it   was  about  how  Lawrence  attempts  to  bond  with  the  Arabs,   as it  was  about  the  ego  tussles  between  the  Arabs  themselves.   The  Bridge  on  the River  Kwai was  about   Colonel  Nicholson’s  sense  of  honor   and  duty,  coming  into  conflict  with his  other  officers.    In  Dr.  Zhivago,   Lean  attempts  to  look  at  a more  wider  and  ambitious  canvas,  pre  Tsarist  Russia,  the  Russian  Revolution  and  it’s   aftermath,  through  the  eyes   of   it’s   titular  character.

The  movie  starts  off  in  the  year  1956,  with  General   Yevgraf  Zhivago(  Sir  Alec  Guiness),  seeking  a young  woman  Tonya,  who  he  believes   could  be  the   illegitimate   daughter  of  his  half  brother   Dr.  Yuri  Zhivago(  Omar  Sharif), and   his   lover  Lara  Antipova(  Julie  Christie).  He  meets  Tonya,  now  working  at  a  dam project,   and begins  to  narrate  the  story  to  her.  Also   we  are  first  introduced  to  both   Yuri  and  Lara,  through  their  images  in  the  book,  which   Yevgraf  uses   to   narrate  throughout.  And  then on  cue  the  flashback  cuts  to a  magnificent  shot   of  the   towering  Ural  mountains  in  the  background,  snow  covered,  while  in  the  foreground, a line  of  mourners  is   making  their  way  across  for  a funeral  procession.   Now  here,  two  shots  are  quite  interesting,  the  first  being one,  where  the  workers  on the  project,  walk  inside  the  dam  tunnel,  entirely  dark, except  for  a huge  red  star,  and  then  the  mourners  being  dwarfed by  the  mountains.   In  both  cases, i  feel  it  was  establishing, a  central  theme  of   Russian   life,  the   submission  of  the  individual  to  a  higher  being,  society,  the  Government,  the  Communist  party  or  just  Mother  Nature.  I  believe  this   also  highlights  the  major  dichotomy  between  the  American  and  Russian  way,   the  former  believing  in the  supremacy  of   individual,  the  one  who  tames  the  skies,  the   winds,  the  water,  nature,  while  the  latter  believes  that  the  individual  is  just  another unit, who  must  submit  to  a higher  force  or  authority.

Yuri is  the  individual,  who  is  an  odd  man  out,  the  odd ball,  he  is  not  a rebel,  nor  a  maverick.  Raised  by  his  mother’s  kindly  neighbours  the Gromekos- Alexander(Ralph  Richardson)  and  Anna(Siobhan Mc Kenna),  along with  their  daughter  Tonya(  Geraldine  Chaplin),   he  is  a person  who  feels  the  need  to  listgen  to  his  own  heart.  It  is  established  straight  at  the  beginning, when during  the  funeral,  he  stands  to  one  side,  his  thoughts  are  on  the  music,  the  trees  around  him.   As  a young boy  he  is  fascinated  by  the  howling of  the  wind, the  snow,  the  rustling of  leaves  during  the  winter.   He  takes  happiness  in  the  simple  things  of  life,  the  moon  light,  the  woods,  the  nature  around  him.  Being a  doctor,  he  is a  member  of  the  bourgeois,  the  privileged  upper  class,  yet  his  very  nature  transcends  the  class  differences.  Yet  at  the  same  time,  he  understands  the  harsh  realities  of  life,  becoming   a doctor,  inspite  of   his  love  for  poetry,  as  he  feels  that  would  not  help  him  to  make a  living.  And  of  course  his  natural  gift  for   playing  the  balalaika.
The  contrast  between  the  characters  of   Yuri  and  the  working  class  girl,  Lara,  are  established  wonderfully by  some  excellent  camera  work.   Yuri  running  along,  taking  the  same   tram  in  which  Lara  is  travelling, both of  them looking  out  from the  windows  at  the  crowds  passing by.  And then when Lara  gets  down  from the  tram, the camera  pans  along,  using  a long  shot,  as  she  enters  into a  slum  area.   And  then intercut  to  Yuri  now  entering  his  more  comfortable  home, before  switching  back  to  the  shot  of  Lara  entering  the  slum  where  she is  staying.  The  shot  giving  a  hint  of  the  2  characters  from  different  worlds,  one  bourgeois,  comfortable,  the  other  the  poorer  masses,   whose  lives  will be  intertwined.

And  that’s   when  we  are   introduced  to  Lara’s   fiance,  Pasha  Antipov(  Tom  Courtenay),  the  idealistic  youngster,  who  believes  deeply  in  the  Revolution,    organizing  the  working  class against  the  system.   Pasha is not  exactly  a  Bolshevik,  he  is  more  of a  moderate,  believing  in  peaceful  revolution.  Lara  however  does  not  share  Pasha’s  ideals,  she  is  more  interested  in  surviving  day  to  day.   Her  mother  Amelia,  is a  dress maker,  and  she  is  being  “advised” by  Viktor Komarovsky(  Rod  Steiger),  a  well  to  do  Russian  attorney.  Advised  as  in  being  taken  advantage  of  by  people  like  Komarovsky,  who   prey  upon  the  misery  of  people  like  Amelia.

One  of  the  best  shot  scenes  in  the  movie  is  that  of  a  procession  being  attacked  by  the Tsarist  police.   Starting off  with  the  protestors   marching  in  dim lit,  led  by  Pasha,  carrying  placards  proclaiming  Brotherhood, Freedom,  we  see  Yuri  and  Anna,  looking with  fascination,  while  Alexander,  is  not  too enthused  by it.  Alexander,  is  the  typical  bourgeois,  believing  in  law  and  order,  not  wanting  to  disturb  the  system,  preferring  the  status  quo.  And then  Yuri  watching  a troop  of  the  Tsarist  police,  riding  down the  street,  creating  the  apprehension  of  what is  likely  to  follow.     And then  the  shot  of  the  Tsarist  police  bearing  down on the  hapless  protestors, terrifying  especially  the  shot  of a  child  fleeing through  another’s  legs.   The  horror  is  conveyed  by  the  expressions  on  Yuri’s  face,  as  he  sees  the  carnage  being perpetrated  out  there,  the  screams,  the  cries,  and  the blood  on the  pavement.   At  the  same  time,  the  shots  of  the  procession are  inter  cut  with  the  scenes  of  Komarovsky  forcibly  seducing  Lara.

In  a way  it’s a  chilling  reminder  of  the  reality,  Lara  is  representative of  the  Russian  masses who  are  exploited  by  the  brute  power, people  like  Komarovsky  posseses.  While  people  like  Yuri  are  sensitive  to  the  plight,  they  are held  back by people  like    Alexander,  who  do not  want to  take  a chance.  The  good  and  well  meaning  are helpless   and  ineffective,   and  the  masses  are  fair  game  for  the  system  and  it’s  exploiters.   The brutal  assault,  had  transformed  Pasha,  he  has  lost  faith  in  the  peaceful  revolution.   As  he tells  Lara

There  were  women  and  children, Lara! And they  rode  them down!  Starving  woman  asking for bread!..  And on  Tamskaya  Avenue,  the  pigs were  eating,  dancing  and drinking.

Lara  on  the  other  hand  is  sucked  further  into  a  never ending  abyss of  misery.  Komarovsky’s  exploits  her  daily, to  fulfill  his base  desires.  For  Viktor,  she is  nothing  more  than  a slut,  to  be  used  and  exploited.   He  has nothing but  contempt  for  Lara’s  fiance  Pasha.  When  Pasha  announces  his  commitment to  the  Revolution,  and   his  intentions to  marry  Lara,  Komarovsky  is shocked.   He  hates  Pasha  not  just  for  his  ideology,   but  also  the  fact, that  he  would  be  wedding  the  woman,  he  has  been  abusing  day in and day  out.  He  tries  to dissuade Lara,  explaining  that  people  like  Pasha,  don’t  satisfy  women

Lara  i am determined to  save  you  from a dreadful  error.  There  are  two   kinds of  men. That  young  man is one kind,  he  is  High Minded, he is  pure. He  is  the  kind  of  man,  the  world  pretends  to  look up to, and in fact  despises.  What  is  more  he  is  the  kind  of  man, who  breeds  unhapiness.

He  rapes  Lara  in  anger,  and  then  adds  insult  to  the  injury  stating  “And  don’t  delude  yourself  this  was rape. That  would  flatter  us  both”. What  was  comming  out  from  Komarovsky’s  attitude  here  was  a kind of  class feeling, Lara  being  from  the  lower  classes,  was  some one to be exploited, not  a human being to be  respected.One of the  most  ironical  moments  comes  later  on  when  Yuri  is  treating  Komarovsky,  after  he  was  shot  at,  by  Lara.  He  asks  him,  what  would  happen  to Lara  after  he  has  finished  with  her,  and  then   he  replies “I give  her to you”.  It  is  something  that  would  come  true  later  on,  when  Lara  and  Yuri  find  themselves  in  a passionate  romance.
Pasha  for  all  his  idealism,  his  revolutionary  attitude,   his  hatred  of  the  society  and system,  however  can’t  seem to  accept  the  truth  about  Lara,  the  fact  that  she  was  seduced  by  Komarovsky,  and  then  later  abused by him. In another   brilliant  scene,  the  camera  pans  in  to  the shot of  a candle  near  a frosted  window.  No  dialogues  spoken here,  just  the  flickering  candle,  Pasha’s  trembling  hands  and  Lara’s  expression of  fear.   The  tension in the air is thick,  Pasha  has  come to  know  the  truth,  he  is  shocked, he is  confused.  We  see  him  trying to strike  Lara, yet he can’t  and  then he  slowly  comes  around.   But now,  it  is  Lara  who  is  comforting  him,  like  a mother to a child.  She is  the  one  trying  to  reassure  Pasha.   Cinema  is  often  called  a visual  medium, and  this scene  just  reaffirms  why, with  minimal use  of  dialogue,  David  Lean  conveys  so much,  just  using  camera  work,  and  expressions.

Another  scene  where  David  Lean  speaks  through  the  camera,  are  the  shots  of  the  War.  The  scenes  on the  Russian  front,   the  dead  soldiers  lying on the  wires,   and a close up  shot  of  the  ice covered  face of  another soldier.   Yevgraf’s  VO  explaining  to Tonya  about  the  War,  how  it  was  a fiasco  for the  Tsarist  regime.   The  regime  felt  that  victory in  WW1,  would   help  it,  and  deflect  people’s  attention from  the  Revolution.  The  shots  of  the  soldiers  corpses,  the  close up  shots  of  the  men  in the  trenches,  glum, serious,  and  then  shots  of  the  actual battle,  realistic,  breath  taking.   David  Lean   taking  the  audience  straight  into  the  horrors  of  the  war,  and watching  this  on  big  screen,  just  makes  the  experience  something  else. The  battlefield  is  where  Yuri  and Lara  meet,  he   a  doctor  serving  for  the Red Cross,  and  she a  trained  volunteer, and  add to it,  her  husband  Pasha  is  now  fighting  in  the  war.  Yuri  on the  other  hand  has  been  married  to  his  childhood  friend  Tonya.
The  Revolution  has broken  out,  the  Tsar  has been arrested,  and  the  Bolsheviks  have taken over  Russia.   And the love  story  between  Yuri  and Lara  begins.   Yuri  is  impressed by  Lara’s  gentle  nature, the  way  she  has  been handling  the  patients,  the  wounded, the  sick and  the refugees.  It  is  not  yet  love, but  a feeling  has begun to  develop  between them,  yet   Lara  does  not  want  to  cause  further  trouble,  sad  as she is  about  leaving, she  wants to.
Dr. Zhivago  is  a classic,  it  is  epic  in it’s  sweep  and  scope.   Taking  one of  the  most  important  period  in  Russian history,  the  Russian  Revolution  and it’s   aftermath,  as  the  backdrop,  and  then  juxtaposing  the  story of  Zhivago  against  it,  David  Lean  comes  up  with a  masterpiece.  At  least  for  me,  this  movie  is a  masterpiece.  It  has  some of  the  most  outstanding  camera  work, the  shots  of  the  Russian Urals,  the  countryside,  the   battle  scenes  are breath  taking.  And  yet  the  grandeur  does  not  overwhelm  the  characters,  even  while  emphasizing  that  the  characters  are   just  players  in  the  overall  scheme  of  things.  It  is  not  just  the  scenes  of  the  Revolution or  the  War  that  overwhelm  you,  it  is  also  in the  relationships  between  Yuri  and Lara,  Lara  and Pasha,  Komarovsky,  that   capture  the  attention.    It is  storytelling  at  it’s  best,  and  proves  that  one  does  not  need to stuff  a  movie with  layers  and  layers of  CGI,  to  tell  a story.   Trust me,  not  all  the  CGI   addled  scenes, come  anywhere  close to the visual  splendor  that  David  Lean captures  in the  movie.
The  movie  is  also  helped  by  some  excellent  performances.   Rod  Steiger, though  quite  over the top at times,  does well  as  the  scum bag  Komarovsky.    Tom  Courtenay  is  good  as  the idealistic  Pasha.  But  the  best  performances  belong  to  the  lead  pair.   Julie  Christie  as  Lara  is  stunningly  beautiful,  radiant,  and   exudes  charm  in every  frame.   Her  Lara  is  tragic,  playful,  passionate  and  you  feel  for  her at every  moment.  Omar  Sharif, who  had  earlier  given  a great  performance  in  Lawrence of  Arabia,  is  brilliant  here  as  Dr. Yuri  Zhivago.  Especially  the  scene,  where  he  watches  the  massacre  of  the protestors  by  the  Tsarist  troops,  his  expressions  are brilliant.
  1. Why hasn't any movie lover appreciated this page yet?I need to read this page slowly. It brings back the memory of the movie, the last scene and how I was crying!. Must watch it all over again.

  2. Great post! I know this is an unpopular opinion however I think this movie is boring! Yes, it is a great film from a cinematography aspect but I just don’t care for it.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s

%d bloggers like this: