Skip to content

It was all started by a mouse

January 5, 2010

This Article was earlier published by me at Cinemaa Online

Hermosa is  a  pretty  much  non  descript  area  tucked  away  in the  North  Eastern  side  of   Chicago.  There  is  the  Consul  General  of  Honduras  here,  but  the  most  important   building  of  note  is  located  at 2156  N,  Tripp  Avenue.  No  it’s  not  one  of  those  gigantic  skyscrapers   that  dot  the  Chicago  skyline ,  nor  one  of  those  Gothic  buildings  of  the  past,  in  fact  on the  outside  looks  pretty  much like any  other  suburban  American  home.   Except  that  in  this  very  house,  at  the  turn  of  the  century  in  1901,  was  born  a  certain  Walter  Elias  Disneyaka  Walt  Disney  aka  Uncle  Walt.   Forget  about  Disney Land,  forget  about  Mickey  Mouse,  Snow  White,  Fantasia.   And  for  a moment   lets  just  keep  aside  his  hard core  right  wing  politics.  But   for  an  ordinary  middle  class  guy  like  me,  growing  up  in  small town  India,  in an  era  where  TV  was  a  luxury  and  the  Net   was  something  you  used  for  catching  fish  or  birds,   Walt  Disney  along  with  Reader’s  Digest,  was  my  window  to  the  US  of  A.  For  me  the  US   was   Manhattan,  Statue  of  Liberty, Niagara  Falls  and   above  all  Disneyland.    And  it’s  not  just  me,  my  Dad  loved  his  cartoons,  I  grew  up  with  them,  and  today  my  daughters  still  love  them.  It  is  the  timeless  appeal  of   his  creations,  his  visions, his  energy,  his   relentless drive  to  make  our  lives  much  more  happier,  much  more  brighter,  and  the  house  he  built-Disneyland  that  make  him  one  of  the  movie  pioneers.

Though  born  in  Chicago,  Walt  spent  a  major  part  of  his  childhood  in  rural  Missouri,  which  is  where  he  developed  his  talent  for  drawing. Later  moving  back to  Chicago  as a  teen, Walt   enrolled  at  the  Chicago  Art  Institute,  and  he  volunteered  for  the  Army  during  WW1, but  rejected  as  he  was  just  16.  Disney  still  took   part  in  the  war  as  an  ambulance  driver,  joining  the  exalted  company  of  people  like  Ernst  Hemmingway.  Post  the  war,  Walt  slogged  along  creating  ads  for  papers,  mags  and  theaters,  and  then  he  met  Ubbe  Iwerks.   Disney  and  Iwerks  would  become  one  of  movie Dom’s  most  famous  collaboration,  but  the  start  was  not  too  impressive.  Thouoswaldgh  Walt   did  try  his hand  at  animation,  creating  a series  of  animated  features  called  Laugh  O Grams   that became  a big  hit  at  theaters,   his  attempt  at  running  a studio  misfired,  and  he  went  bankrupt.  Along  with  brother  Roy,  Walt   pooled  the  money  to  create  their  own  studio  in  Hollywood.   Their  first  series  of  live  action  animated  shorts called  Alice Comedies  ran  fairly  well.  Their  first  major  success  however  was  the  animated  feature  Oswald  the  Lucky  Rabbit,  distributed  by  Universal  Studios.   The   success of  the  features  enabled  Walt  to  expand  his  studio,  and  get  people  like  Rudolph  Ising, Hugh  Harman,  Carman  Maxwell  and  Friz  Freleng, with  whom he  had  worked  in  Kansas  City  earlier.
It  was  All  Started by  a Mouse
In  retrospect  the  entire  backstory  leading  to  the   birth  of  Mickey  Mouse,  looks  like  a typical  Hindi  movie  tale.  The  lady  with a  golden  heart, Ms.  Margaret  Winkler ,  gives  the  struggling Walt  Disney  a  break,  by  distributing  his  Alice Comedies  shorts,  and in 1925,  Walt  mickey1dates  and  ends up  marrying  Lillian  Bounds  who  was hired  by  him to  paint the  studios.  A  successful  franchise,  an  expanding studio,  Ms. Winkler  and  a new  bride,  Walt   seemed  to have it all.  Enter  the   villain  of  the  piece,  Charles  Mintz,  who  marries  Ms. Winkler, takes  charge  of  her  business.  Not  only  does  Mintz,  cut  the  fees  he  paid  to Disney  for  each  short,  he  also  has  all  of  Walt’s  associates  under  his  contract.  Walt  refuses  to  agree to  Mintz’s  terms,  and  not  only  loses  the  rights  over  Oswald,  he  also  loses  his  associates.  However  Walt’s  closest  friend  Iwerks  sticks  along  with  him,  aah  the  eternal  dosti  angle.  That  was  when  Walt   asks   Iwerks  to  create  the  character of  a mouse,  based  on a  pet  mouse  he  had  on  his    Missouri  farm.  While  the  mouse  being  named  first  as  Mortimer  and  then  becoming  Mickey,  is now  part of   movie  lore,  Walt’s  inspiration  for  the  mouse  was  some  one  else:

I think we are rather indebted to Charlie Chaplin for the idea. We wanted something appealing, and we thought of a tiny bit of a mouse that would have something of the wistfulness of Chaplin — a little fellow trying to do the best he could. When people laugh at Mickey Mouse, it’s because he’s so human; and that is the secret of his popularity. I only hope that we don’t lose sight of one thing — that it was all started by a mouse.

steamboat-willie1While  Steamboat  Willie is  quite  often  regarded   as  Mickey  Mouse’s  first  feature, in  reality  it   was  Plane  Crazy,  first  released  in  1928.  Steamboat  Willie  became  a landmark   for  a number  of   reasons.  It  was  the  first  time,  the  sound  track  was  synchronized  with  the  actions  of  the  main  character.  It  also  laid  created  the look  for  Mickey, which  we  are  familiar  with, the  large  dots  representing the eyes.  Steamboat  Willie  took  a look  at  Mickey’s  adventures   on a steam  boat  traveling  down  the  Missisipi, and  released  in  1928,  the  feature  was  a runaway  success.  What  accounted  for  the  success  was  Walt  by  integrating  sound,  when  most  of  the  other  animated  features  were  still  in  silent  mode,   took  a head  start  in the race.   Mickey  Mouse  had  arrived,  and  the  rest  as they  say  is  history.  Mickey  however  spoke  for  the first  time  in  Karnival  Kid(1929) and  those   famous  white  gloves  made  their  first  appearance  in  Opry  House.  Walt  also  learnt  a bitter  lesson  from  the  Oswald  saga,  from now  on  Disney  would  own  the  exclusive  copyrights  over  the  characters they  created.

Silly  Symphonies a  series  of  musical  animated  shorts  launched by  Disney  in  1929,  however  was  not  entirely  successful.  While  Mickey  Mouse  continued  to grow  from  strength  to  strength,   the  other  cartoon  character  Betty  Boop, gave  a tough  fight  to  Disney.   Long  time  associate  Iwerks   branched out  to form his  own studio,  which  however  was  shut  down  in  1936.   Walt   continued  his  relentless drive  for  innovation,  in  1932  he   took  an  old  B&W  cartoon  Flowers  and Trees and  applied  Herbert  Kalmus   3  strip  Technicolor  making it  the  first  of  it’s  kind in the  animation  world.  It  also  bought  Walt  his  first  Oscar  for  Best  Animated  Short film. 1933  saw  Walt  produce  one  of  the  most  famous  animated  shorts  with  The  3  Little  Pigs.   Walt  took  the  age  old  children’s  tale,  and  made the  3  pigs  musicians, it  had  the  famous  song  “Who’s  Afraid  of  the  Big  Bad  Wolf?”. It  was a  phenomenal  success.

That was the first time that anybody ever brought characters to life in an animated cartoon. They were three characters who looked alike and acted differently- Animator  Chuck  Jones.

Walt  again  got  a special  Oscar  for  Mickey  Mouse, and  then  followed  the  gang.  Donald  Duck was  the  more  adult,  nasty  character, which  Walt  created  as a  counterpoint to  Mickey. He  became   hugely  popular  during  WWII  appearing  in  a series  of  animated  shorts  used   for  propaganda  purposes.  Incidentally   the  secret  code  for  the  American  forces  during  the  D-Day  landings  was  Mickey Mouse. Art  Babbit,  created  the  gullible,  half  wit  Goofy.  And  then there  was  Mickey’s   pet  dog  Pluto that  came  later.


From → Walt Disney

Leave a Comment

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )


Connecting to %s

%d bloggers like this: