Skip to content

Carlito’s Way

March 19, 2009
In  1983,    Brian  De  Palma  and  Al  Pacino,  came  together  in Scarface,  a  movie  that  polarized critics  and  audiences  alike.  After  his  turn  as  the  suave  Michael  Corleone in The  Godfather  Series,  Pacino,  again  lit  up  the screen as  Tony Montana,  a  foul mouthed,  hot headed,  illiterate,  cocaine  snorting  gangster  who  makes  it to the top,  and  has an  equally  sudden  fall.   A  decade  later in  1993,  Brian De  Palma,  takes  up  the  issue,  “Now  what  if  Tony Montana wanted to go  straight?”.    So  he  gives  Tony  Montana, a  makeover,  renames  him  Carlito Brigante,  and   again  gets  Pacino,  who  by  now  had  become to the  gangster genre,  what  John  Wayne  was to the Westerns.   Ah  yes  Tony  was  Cuban,   and   Carlito  is  Puerto Rican.   Incidentally  the book  on  which  the movie  was based  was  called  After  Hours,  but  De Palma  had  to  change  the title,  to avoid  the  confusion  with  Martin  Scorcese’s  1985  black comedy  of  the  same name.

The  movie  starts  off  with  one  of   the  best  opening  scenes,  we  have  Carlito   being  shot  at  the   station, and  then  rushed  to the  hospital.   Brian  De  Palma,  is a  master  of  visual  composition,  and  the   visualization  for  this  scene  was  brilliant.  The  scene  is  shot  in  B&W,   but  you  have  the  opening  credits   being   imposed  on  it in a  bluish  hue,   with  Patrick Doyle’s   moving BGM  in this  part,  wonderfully setting up the mood.  The  voice over  records  Carlito’s   thoughts,  while  he  lies  wounded  on  the  stretcher.   Again another brilliant  visualization here is  the  way  Palma,  gives  the kind of  surreal  atmosphere, the  camera  tracking  along  the  lights  of  the  hospital corridor,  giving it  a  kind of  deathly  hue.  And  then  Carlito  sees  the  Paradise Now  poster,  and  immediately  Palma  switches into a kind of  reddish  hue,  with  a woman dancing  in silhoutte  on  a tropical  island. The  opening  scene  gives  voice to  Carlito’s  thoughts,  as  he  reminiscences  escaping  to the   tropical island.    And  then  the  movie  goes  into a  flashback.

Its  the  70′s,   and   Carlito   is    released  from  prison  with help  of  his  pal   Dave  Kleinfield(  Sean  Penn),  a  sleazy,  smarmy  cocaine  snorting   lawyer.   Carlito  now  wishes  to  go  straight,  tired  of   his   past  life  as   a  gangster,   and   his   years  in  prison.   As   Carlito  revisits  his   old  neighbourhood,  he  finds   that  it  has  changed a lot,  and   he  begins  to  feel  like a stranger.  As  he  says Mi barrio ya no existe(  My  neighborhood  exists  no  more).  Carlito  is  an  old  school  gangster,  believing in  code  of  honor,  ethics,   and   he  is  shocked  at  the  new  breed  of   gangsters   who   have  no  ethics  and  are  totally  ruthless.   He  meets  up  his  old  friend  Pachanga,  and  tries  to  get  back to his  old  flame,   Gail(  Penelope  Ann Miller),   who  works  in  a strip  joint  to  get  along. 
Like   Scarface,  Carlito’s   Way   was  not  a  critical   favorite  when  released.   And  yes  the  movie  has  its  own  drawbacks,  but   for  me  it  still  remains  one   of   my   favorite  gangster  movies.   When  i   watch a  gangster  movie,  i  have  a simple  rule  of  thumb,  are  the  characters  interesting  enough,   and   how  are  the  relationships  between  them  etched.  In  that  aspect,  Brian  De  Palma   does  a  great job in the movie.   In  fact  one  area  where  I  would  rate   Carlito’s  Way  much  better  than  Scarface  is  in the  characterization.   Scarface ,  was  entirely  about Tony  Montana,   to  the  extent   that  other  characters  in  that  movie   don’t   really  register  on  your  mind.  In  fact  had  the movie  been  titled   Tony  Montana,  it   would   have  made  no  difference.   Also  Brian  De Palma,   builds  up  Tony  Montana  to a  larger than  life  character,   who   makes  other  characters  look  pretty  insignificant.
While   Carlito  Brigante  is  finely  etched  out,   what  gives  an  additional  strength  here  is  the  character  of  Dave  Kleinfield,  the smarmy  lawyer.   As  they  say  sometimes  your  friends  could  be  your  worst  enemies.   Carlito  wants  to  get  out  of  the  shit  hole  he  was in,  but  he  is  dragged  into  it  again  and again,  thanks  to  his  Dave,  who  believes  that  honor  is  something  expendable,  as  he tells  him ““Fuck you and your self-righteous code of the goddamn streets”.     Dave  is  quite  upset  about  Carlito’s  decision  to go  straight,  and  he  later  becomes  an  addict  to  cocaine,  getting  into  a  mess  with  the  local  mob boss  Tony  T  over  a payoff.   For me  some  of  the  best  scenes  in  the  movie  were  between   Carlito  and  Dave.   Its  well  known  that  Pacino  can be  a real  scenery  chewer,   to  the  extent  of  making  other characters  look  stupid,   ala  Keanu  Reeves  in  Devil’s  Advocate.   Here  however   Sean  Penn’s   smarmy  Dave  is  an  effective  counterpart  to  Pacino’s   Carlito,   and    Penn  looks  every  inch  the  mob  advocate,  with  his  curled frizzy  hair do,  his  mannerisms.  In  fact  at  times   Penn is  quite  unrecognizable.      The  way  De  Palma  builds  up  the  relationship  between  these two,  is  the  core  strength  of  the movie.
Palma   also  does  a good  job,  in  bringing  out  the  Puerto  Rican   atmosphere,  by  getting  mostly  Hispanic  actors  to  star  as  the men  around   Carlito.    Carlito’s    old  friend  Pachanga,  his  ex  partner in crime,  becomes   Carlito’s  right  hand  man  later,   and  his  trusted  lieutnant.   But  the  crucial  character  is  that  of   Benny  Blanco,  a  Puerto  Rican  gangster,  who  feels  Carlito is  motherfucker to the max  and  idolizes  him.   Carlito  however  hates  him,  his  lack  of  ethics,  feeling  he is a  low  life
Who the fuck are you? I should remember you? What, you think you like me? You ain’t like me motherfucker, you a punk. I’ve been with made people, connected people. Who’ve you been with? Chain snatching, jive-ass, maricon motherfuckers. Why don’t you get out of here and go snatch a purse.

For me  the  relation  between   Carlito  and  Benny  was  indicative  of  the  differences  between  the  old  school   gangsters  and  the  new breed.  It   was  as  if   Brian  De  Palma,   was    disowning  Tony  Montana  out  here.   Another  superb  scene  on  the  same  lines  is  where  a  group of   gangsters  mock  at   Carlito’s   efforts  to  go  straight.    In  fact  for  me  that  was one  of  the  major  points,   Carlito’s  attempts  to go  straight  are   defeated  at  every  end.   He  is  reminded   of  his  past  life,   and   when  he  wants  to  get  away  from it,  he  is  dragged  into it.   
 If   i had  to  relate  one  song  to   Carlito Brigante’s   life,  it   would  be  Hotel  California,  especially  the  closing  lines
Last thing I remember, I was
Running for the door
I had to find the passage back
To the place I was before
Relax, said the night man,
We are programmed to receive.
You can checkout any time you like,
But you can never leave!
Carlito  here  is  trying  to  find  his  way  back,   but  he  is  unable  to do  so, pulled  in  all  directions.   Its  as if  he  can only  check out,  never  really  leave  his  life  of   crime  behind.   
And  that  makes  Carlito  a  kind  of  sympathetic  figure,  unlike  Tony  Montana.   You  never  really emphathized  much  with  Tony,  he  was  the  larger  than  life  figure,   loud,  arrogant  and  hot  headed.  When  you  see  Tony’s  end,  its  tragic,  but   its   something  you  knew  was  comming  along,  thanks  to  his  self  destructive  ways.   Carlito  here  is  more  sympathetic,  and  here  you  follow  his  story,  in  relation  to  the  other  characters  around  him.  You  empathize  with  him,   feel  sorry  for  him,  want  him to get out alive.  Pacino   gives  a  totally  different  performance  here  compared  to  Scarface,  more  restrained,  more  subdued,  as  the  ex  gangster  trying to get  along  in   a  world,  that  wont  allow  him  to forget  his  past  life.
The  weak  link  however  in  the  movie  for  me  was  the  love  story  between   Carlito  and Gail.   For  a  woman  who  is a  strip  dancer,  working  in  the  underside  of   New York,   Gail  comes  out  as  some one  way too polished.     Some how   her  character  to me  seemed  like one  of  those   mujra waali  characters  with  a heart  of  gold,   in  the old  Bollywood  flicks.   Michelle  Pfeiffer  was a perfect  fit  for  the sexy  femme  fatale  role  in  Scarfacer,  she  had  that  icy  cold demeanour  combined  with  a  sexuality,  something  like  the female  you  desired, but  could  not   really  touch.   Penelope Ann Miller  on  the  other hand  is  more  like  a wholeseome  girl  next  door,  sweet and cute,  but  she  just  does not  have  that  Sharone  Stone  or  Michelle Pfeiffer  kind  of   cold  sexuality.   Imagine  Juhi  Chawla  doing Bipasha  Basu’s  role in  Jism,  fit nahin hota.   Also  the  romance  between  Carlito  and   Gail,  gets  too corny  at  times.    

De  Palma  is  famous  for  his set  action  pieces,   and  here  he  comes  with two  really  good  ones,  one  is  the  shootout in a  pool  parlor,  and the  final  climax  shootout at  the  station.   My  favorite  is  however  the   pool  parlor  shootout,  where   Carlito  accompanies  his young  cousin  Guajiro   for  a drug  deal.   What  i  love  here  is  the  way  Brian De  Palma,   sets  up  the  scene,  and  builds  up  the  tension  here.  The  camera  tracks  Carlito,  all  along,  and  its  here  that  De  Palma,  brilliantly  builds  up  the  tension.  We  see  Carlito  looking  around  the  parlor,  and   the  small  hints   keep  slipping in a  door  ajar,  voices behind  the  door,  the  body  language  of  the  people  around.   By  setting up  the  scene  from  Carlito’s  POV,  as  a  viewer  we  get  sucked  into  the  mood,  as  we sense  something  is  fishy.    Here  the  tension  is  built  up  by  the  small  things around,   you  dont  explicitly  see it,  but  you  feel  something  is  going  to happen.   This  one  scene  itself  is  worth the price.
For  me  Carlito’s   Way  is   again another  underrated  gangster  flick.  It  seemed  to have  suffered  in  comparison  with  Godfather, Scarface,  and also  maybe  the  fact  that  it  references   Brian  De  Palma’s  earlier  flicks,  especially  the  shootout  scene  in  the  station,  is  quite  similar to  that  in Untouchables.   But  still  worth  a watch,  for  its  characterization  and  great  performances  from  Pacino  and  Penn.
  1. I only heard of the movie, and could not get to watch that I have read this neat review, I am adding it to the list of films to watch.

Trackbacks & Pingbacks

  1. Brian De Palma special « Seetimaar-Diary of a Movie Lover

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: