Skip to content

The Hero

January 30, 2009

The post  earlier published at  PassionForCinema:Hero

The  Hero( no  relation to the  Sunny  Paaji flick  please),  is  one  movie  which inspite  of  watching multiple  times,  is  something that just keeps on  throwing  up more  and  more  layers to me.   The  first  time i  watched  it ,  i  was just  swept  away  by  the  color hues,  the visual splendour,   the  artistry   and   the   grandeur.  But   every  time  i  watched it   again,  there  was  also  some  meaning  or  some layer,  which  i had  seemed  to  miss  out  on the  previous viewing.   I  think  one  factor  that  really  helped me  in understanding  the  movie better was my  1  year  stay  in  South  Korea.  It  gave me a first  hand  glimpse  of  the  Far  East,  though  Korean culture is  different  from  Chinese culture in  some  ways,  in  many  other ways  it  has  heavily  borrowed  from Chinese culture.   For  that  matter  Chinese  culture itself  is  not  a monolothic   culture,  it   is  much  more diverse,  much more varied,  like  Indian culture.  Hero   like  Crouching Tiger, Hidden Dragon,  House of  Flying  Daggers  belongs to the wuxia  genre.   To  the  uninitiated  most of  the  wuxia  movies  appear  like  a montage  of  spectacular  visuals,  punctuated  by  breathtakingly  choreographed  sword fights  and  elaborately  mounted  battle  scenes.   But  beyond  the  visual  razzle  dazzle   and   splendour,  lie  very deep  philosophical overtones  and  layers.
Having  resided  in  The  Far  East  for  a year,  i  can vouch  for  the  fact,  that  the  culture  and  society  of  that region  is  not  easy to understand, be it  Korea,  China  or  Japan.   In  quite  a lot  of  aspects,   there  is  a similiarity  to  India,  the  respect  for elders and authority,  the  secondary  status  of  women,   the  importance given  to  society  over the  individual.  Wuxia   is   a  literary  form in China,  that is  akin to  Japan’s  samurai  tradition   and   the  Wild West  in American society.   The  term  itself  is  derived  from  Wushu, Chinese  for  Martial arts,  and  Xia,  a kind of  honor code.   These people  like  the  Samurais  were  loners,  not  serving  any  authority, nor  belonging to aristocracy.   This   is  significant,   as   the  Far  East  is  a place,  even today,  bound by  rigid  class  distinctions.   The  protagonists  are people,  trained fully  in  the  martial  arts,  possesing  great  skill  and strength,  but   using  the  power  only  for  justice,  not  for  personal  revenge.  
Hero  revolves  around   the    main   protagonist   who  prefers to be  Nameless( Jet Li),  who  approaches  the  King  of  Qin,  at  his   palace,   informing  him  that  he  had  killed  3  assasins,  Flying  Snow( Maggie  Cheung),  Broken Sword( Tony  Leung)   and  Long  Sky( Donnie  Yen).    Suitably  impressed  the  Emperor,  invites  him  to  recite  his  story,  provided  he  sits  within 10 paces  of  the  throne.    From   here  on  the  movie  adopts  the  Rashomon  technique,   of   different  perceptions.   After  the  King  listens  to  the  tales  of   Nameless  encounter,    he  is  surprised ,  having  known them  before,   and   gives   his  own  version  of   the  events.    The  post  here  is  primarily  to focus  on  the  characters,  their  motivations,  the  relationships  between  them. 
Strip  away  the  visuals,  the  fights  and  the battle  scenes,  if   one   actually  sees  the  basic  core  of  the  story,   it  is  here  on  the interaction  between   the   King,  Nameless,  Snow,  Sword  and   Sky.   The   King’s   character   was  based  on  Qin Shi  Huang,  the  first  emperor  of   a  Unified  China.   If  one   goes  a  bit  deeper  back  into  the  History  of  China,  prior  to  221 BC,  China    was  a collection  of  warring states,  he   was  the   first   person  to  actually  unify  China,  by  subjugating  the  warring  kingdoms  and   becomming  the  emperor.   Yet  he had a  reputation  of   being  a ruthless  autocrat   who   banned  Confucianism,   burried  alive  scholars   and   killed  millions  of  people   in  the  name  of    the   larger  interest.    He  was  also  credited  with  the  Great  Wall,  and   comming up with a  common language.
Yet  he  lived  always  in  mortal  fear  of  assasinations,  if  one  sees  in  the   scene  where  he  meets  Nameless,   he  asks  him  to sit  at 10 paces  from  the  Throne.   After  listening  to   Nameless  narration of  the  encounters,  the  King  is surprised   especially  at  the  story  of   Sword and Snow,   whom  he  had  known  before.   He   then  unveils   his  own  version   to  Nameless,   accusing  him  of   stage  managing the  events  to gain   access   into  his  private  presence.   What  we  are  having  here  is  a  mental  game  of   chess  between  the  King   and   Nameless,  the  latter   trying   to  assasinate  him,    and   the  former  trying  to   protect  himself.   
The   very  first  encounter  between   Nameless  and   Sky  takes  place  at  a  Weiqi   parlor,   where  as  per   his  version,  he had  duelled  and  killed  Sky.   Weiqi  is  the  Chinese  name   for  the  game  popularly  known as  Go  in  Japanese  and  Baduk  in Korea.  Go  parlors in  East  Asia,  are  somewhat  akin  to  the  poker  salons  of   the  West.  Now  Go  or  Weiqi  is a  board game  that  seems  simple,  but  in  reality  is a  complex  game  of   strategy.  The  basic  objective  of   the  game  is  to  conquer   a  large  part of  the board  compared  with  your  opponent.   If  one  takes   the  philosophy  of  Go,   you  start  with  nothing(  an  empty  board),  conquer  spaces,  and  slowly  take  over.   Here  too if one  sees  Nameless   uses  a strategy  of    having  defeated  the  King’s   opponents   to   enter  his  chamber.   But  this is  where  the  King  turns it  against  Nameless.  The  King,   is  not  able   to   accept  that a  legendary  warrior  like  Sky,  could  have been  so  easily  vanquished by  Nameless.  As  per  his  version,   Sky    deliberately  lost  to   Nameless   and   this  would  allow  the  latter  to  gain  entry.  It  was  a strategy  where two collaborators  appear  to be  enemies,  in  order  to  mislead  their  main  rival.   
It  is  however  in  the   story   of   Nameless,  Sword  and   Snow,   that  the  movie  actually  delves  into  multiple  layers  and  meanings.   As  per  Nameless  version,    Snow  was  having  an  illegal  liasion  with  Sky,  and   his  last  wish to  Snow was to avenge  his  death.   Sword  who  happens   to  be  Sword’s  love,  is   heartbroken,   and   in  order  to  get  even  has  sex  with  Moon( Zhang Jhiyi),  his  servant.   This  had  led  to  a series  of   events   which   culminated  in  the   death  of   Sword,  Sky and Moon.    The  particular  scene  where  Sword  makes love to Moon,  in  front  of   Snow,  just  to  spite  her,  is   again  reflective  of   the  East Asian  philosophy  of   loyalty and honor.  He  is  unable  to accept  the  fact  that   the  woman  he loves,   has  been   some  one  else.   He  wants  to  make  her  feel  the  same  way  he  had  felt on knowing  she  was  Sky’s   love.    Again  in   that  famous  duel  scene  between  Swan  and  Moon,   she  initially  refuses to fight  her.   In  traditional  East  Asian society,   servants   were  not  considered  equal  to  masters,   and   duels  could  take  place  only  between  equals.   
The  Emperor   however  refuses   to  accept  the  version  of   the  story.   He  has  known  Sky and Sword,  and   though  they  are his  rivals,  he  has  respect  for  their  honorable  character.   Again  if   we  take  the  two  aspects  here,  one  is   the  first  importance  given  to  character  in  East  Asian society.   Also  why  does  not   the  Emperor  believe  what  Nameless  had  narrated  to him?   Traditionally   East  Asian  society  has  been  based  on  class  hierarchy  and  personal  relationships.   The  Emperor  knew  both  of  the lovers,  he  can’t   take  the word  of  an  anonymous  stranger  on its  value.    Again  here  he  theorizes  that  both  Sword  and Sky,   had  allowed  themselves  to be vanquished  by  Nameless,  to  facilitate  his  entry  into  the  chambers.   What  we  see  here  is  again  strategic,   on  their  own  Sky,  Sword  and  Snow,  knew  that  they  could  not  approach  the Emperor  directly  in  his  heavily  guarded   palace.   So  they  come up  with  a  strategy  here  to  allow  a  stranger  into  the  palace,  by  making it  appear  he  was their  rival.  
It  is  in  the  final   resolution  of   the  movie   that   some  of  the  most  contentious  issues  come  out.  Many  Western  critics  have  commented  that  the  movie  offers  an  endorsement  of   authoritarianism.   In  fact  the  dispute  here  comes between  Sword  and Snow themselves.    Sword  is   willing  to subdue  his  personal  ambitions,    in  the  larger  interest  of   the   unification  of   China  and  peace  for  all.   Snow  however  is  bristling  for  revenge  , ever  since  her  father, a  prominent  general  in  the  Zhao  army  was killed by  the  invading  Qin’s  forces.   Nameless  himself   was  orphaned  as   a  child  in  an  attack by the Qin’s  forces.   Zhao  was the  last  kingdom  to be  subjugated  by  Qin’s  Army,  but only  after  a strong  resistance.    If   one  sees  here,  the  motivation  for  revenge  is  stronger  in  Nameless  and  Snow,  compared  to  Sword’s.    Sword  had   his  chance  of   killing  the  Emperor,  however   he  realized   that   his  death  would  cause  anarchy.  
What  is being examined  here is  the  eternal  argument  of   individual  vs   the  society or  nation.   Again  this  is  a  matter  of  perception,  to  people  in  the West,  born  and bought  up  on  ideas  of   personal  liberty,  the   fact   that  individuals  can  be  sacrificed  for  the  larger  good  is  anathema,  it  is  equivalent  to  fascism  for  them.    But    to  many  in the  Far  East  and  Asia,   the  state  and society  are far  more  important  than  the  individual.   Having  worked   in  a  company  that  was  totally  Korean,  i can vouch  for  this fact.   Korean  and  Japanese  companies,  dont   believe  in  the concept  of   a  flat  hierarchy.    While   hierarchy  is  present  in  many  Asian  societies,  the   Far  Eastern nations   take  it  to an  extreme.    In  Korea  i had observed  for  instance  that  even  in an  activity  like drinking,  there  is  such  a complex  system  of   hierarchy,  with  regards  to toasting  and   filling up drinks.  Language,  mode of  addressing,  usage  of  words  everything  changes  depending   on  where  you  are  in  the  social  order.   People  in  the  West  may  wince  at  the  fact,  that  thousands  of  people  are uprooted  to  build  a  new  highway  or  project,  but   for  the  local people,  they  do not  take  it   as  a big  thing.  Or  maybe  the  fact  that  they  are conditioned  to  think  the  way.   Right   from   school  level  onwards,   one  is  taught  to  respect  authority,  elders   and  the  Government.   The  fact  is   that  unlike  Western  societies,  which  have  a clear cut  line between Good  and  Bad,   Far  Eastern  societies  have  their  own set  of  values  which  can  be  confusing  and  complex. 

From → China

Leave a Comment

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: